av Alex Fradera

vi skiljer oss alla i hur mycket empatisk hjärnaktivitet vi upplever som svar på att bevittna någon annan i smärta. Till exempel, sjukhusläkare, som regelbundet utsätts för andras lidande, tenderar att visa ett dämpat svar – kanske en pragmatisk nödvändighet att klara sig i jobbet, och kan på vägen förklara blasbakrill galghumor som ses i yrket. Om dessa skillnader finns inom ett jobb, kanske de också förekommer inom ett livsstilsval, till exempel en som innebär att leka med och samtycka till smärtsamma aktiviteter, såsom bondage, disciplin, dominans, underkastelse, sadism och masochism, vanligtvis förkortat till BDSM.som de rapporterar i Neuropsychologia undersökte Siyang Luo vid Sun Yat-Sen University och Xiao Zhang vid Jinan University denna fråga genom att först köra en preliminär online-studie på ett kinesiskt BDSM-webbforum och fann att kvinnliga undergivna över kön och BDSM-Roller visade de tydligaste skillnaderna från kontroller när det gäller att de hade ett minskat svar på andras smärta och lägre poäng på aspekter av ett empatifrågeformulär. (Kvinnliga doms visade inte ett tillförlitligt annorlunda svar på smärta, och manliga BDSM-utövare skilde sig knappt från kontroller.Därefter bjöd Luo och Zhang in 32 av dessa kvinnliga undergivna utövare tillsammans med 32 kvinnliga kontroller i sitt laboratorium, där de mätte sin elektriska hjärnaktivitet med EEG (elektroencefalografi) medan de tittade på bilder av ansikten med antingen neutrala eller smärtsamma uttryck. De självidentifierade undergivna deltagarna fann smärtsamma uttryck mindre obehagliga och intensiva än kontroller, och när bilderna inramades i ett BDSM-sammanhang fann de dem också roligare och väckande och löst replikerade vad som föreslogs av online-experimentet.EEG-data visade att en tidig negativ ökning av hjärnaktiviteten i frontalloberna (kallad N1) var större för kontrollerna när de såg smärtsamma kontra neutrala stimuli, och mer när deltagaren tyckte att bilderna var särskilt obehagliga. Men för de undergivna var N1 liknande i båda fallen. Tidigare forskning har implicerat N1 vid registrering av hotande information, som den som betecknas i ett fruktansvärt ansikte, så det kan föreslå att de undergivna såg mindre hot, förståeligt givet undergivna metoder som villigt införliva smärta.

under tiden har en positiv ökning av hjärnaktiviteten, även i frontalloberna (kallad P2), som vanligtvis är associerad både med smärta och känslighetsbehandling, plattats i undergivna deltagare när de tittade på Generisk smärta – igen vilket tyder på mindre empatiskt svar. Men när de såg BDSM-relaterade bilder var deras P2 faktiskt större än kontroller, och detta korrelerade med deras subjektiva upphetsningsbetyg, vilket tyder på att hjärnresponsen fångade sitt intresse för smärta snarare än nöd. En tredje hjärnvågssignal, också associerad med känslobehandling (”LPP” i parietalloben), visade också en dämpning i den undergivna gruppen, vilket bekräftade fallet för en försvagning av empatiskt svar.

Luo och Zhang mätte också deras deltagares dagliga empati, i termer av hur de relaterade till andra människor. Återigen hade den undergivna gruppen betydligt lägre empatipoäng än kontroller, centrerad på lägre rapporterad förmåga att ta olika perspektiv – t.ex. ”Jag har svårt att se saker från den andra killens synvinkel.”

denna studie är begränsad till en undergrupp av människor som utövar BDSM och implicerar inte det bredare fältet. Det faktum att effekterna ursprungligen upptäcktes för kvinnor, inte män, kan återspegla det faktum att män tenderar att vara mindre empatiska till att börja med. Och onlinestudiens identifiering av undergivna utövare, snarare än dominerande, som att ha lägre än normal empati och ett atypiskt svar på smärta, kan återspegla att detta är delmängden av människor som villigt utsätter sig för smärtupplevelse, vilket kan vara densensibiliserande, eller för att denna grupp består av individer började mindre sensibiliserade.

denna sista fråga är en punkt att betona – eftersom vi inte vet om den typ av person som dras till undergivna metoder skiljer sig från normen, visar studien inte att övning av BDSM orsakar några förändringar i empati. Men att skillnaderna kan produceras av praktiken är verkligen konceptuellt möjligt, både från de allmänna principerna för hjärnplasticitet och från mer specifika insikter från smärtvetenskap. Att arbeta i en smärthanteringstjänst under sommaren har lämnat mig ingen tvekan om att vårt förhållande till smärta formas av psykologiska faktorer och kan förändras över tiden. Mer forskning kommer att behövas för att berätta om detta är fallet här.

om undergivna metoder orsakade empatiska förändringar, skulle det här betyda? Å ena sidan dikterar våra neurala empatiska svar inte våra moraliska förmågor – vi antar inte att akutläkare är mindre omtänksamma än börsmäklare, även om de är mindre sensibiliserade för någon som lider av en skada. Vissa hävdar till och med att att vara bunden till reaktiv empati är ett moraliskt tillstånd som vi skulle göra klokt i att avstå från. Å andra sidan, som vi täckte här på Digest nyligen, finns det bevis som kopplar neurala empatiska svar på även mycket konkreta altruistiska beslut som att donera en njure till en främling. Också, om de lägre egenskapens empatipoäng bland BDSM-utövarna var produkten av deras sexuella praxis, skulle detta utan tvekan vara värt att reflektera över, eftersom det kan få potentiella konsekvenser för kvaliteten på deras relationer.

—Empathy in female submissive BDSM practitioners

Alex Fradera (@alexfradera) is Staff Writer at BPS Research Digest