Möt vinnaren av Nobelpriset i medicin 2016

Yoshinori Ohsumi har vunnit Nobelpriset i medicin 2016 för sin banbrytande studie i autofagi. Sedan upptäckten 1990 har autofagi blivit ett nyckelbegrepp inom molekylärbiologi och medicin.

vad är autofagi?
termen härstammar från de grekiska orden auto (betyder själv) och fagein (betyder att äta). Denna uppfattning om självätande sågs först på 1960-talet, där celler kunde förstöra partiklar inuti sig med membran.

dessa bildade säckliknande strukturer som kallas vesiklar som sedan transporteras till ett återvinningscenter som kallas lysosom, där innehållet i vesikeln bryts ned.processen med autofagi har varit så viktig för medicin, att tidigare upptäckter till Ohsumi också har vunnit Nobelpriser. Identifieringen av lysosomer i celler vann 1974, med den uppnådda förståelsen att stora komponenter i celler kunde brytas ned i vesiklarna. Blåsorna myntades nu autofagosomer.år 2004 var Nobelpriset för kemi för upptäckten av proteinsmältningsprocesser som ansågs inträffa när en lysosom binder till en fagolysosom.

Oshumis experiment
Oshumi började sin forskning och tittade på samma process i jästceller och observerade vakuolen – lysosomekvivalenten i jäst. Jästceller är mycket lätta att studera jämfört med mänskliga eller djurceller och används därför som modell för människor. Vakuolen innehåller sockerbutiker, och genom att svälta jästcellerna bör orsaka nedbrytning av vakuolerna genom användning av lysosomer och autofagosomer. Med tanke på vakuolen efter svält observerade Oshumi en stor ackumulering av autofagosomen inom 2 timmar. Den stora betydelsen av detta är att han nu hade utvecklat en metod som autofagiprocessen kunde identifieras.

Oshumi och hans team tog nu denna metod och undersökte vilka gener som är nödvändiga för att processen ska inträffa. Han uppgav att om autofaggenerna inaktiverades skulle ackumuleringen av vesiklarna i vakuolen inte inträffa när jästcellen svältades.genom att tillsätta kemikalier som orsakade mutationer i jäst-DNA kunde Oshumi identifiera alla gener som är ansvariga för processen och deras funktioner i mekanismen inom ett år.

vad var betydelsen av detta?
det blir snart helt klart att en nästan identisk process förekommer hos människor. Forskare kunde identifiera många viktiga fysiologiska processer som använde autofagi, såsom snabb produktion av energi, vilket är ett viktigt svar på svält och stress.

Oshumis upptäckt har lett till att upptäcka att autofagi dödar bakterier och virus som har gått in i en cell, samt förstör skadade proteiner och cellkomponenter, vilket förhindrar sjukdomar. Denna process är nyckeln eftersom den fungerar som en kvalitetskontrollmekanism, om ett felaktigt protein produceras förstörs det.

ett antal sjukdomar har identifierats som en störning av autofaggenerna. Mutationer orsakar genetisk sjukdom och är förknippade med typ 2-diabetes, Parkinsons sjukdom och många andra sjukdomar som drabbar äldre. Dessa gener är nu en potentiell plats för nya behandlingar och kommer snart att vara mål för behandlingar.

autofagi har varit känt under de senaste 55 åren men Oshumis önskan att förstå processen och upptäcka generna har påskyndat hastigheten med vilken framtida behandlingar kommer att göras tillgängliga. Professor Yoshinori Ohsumi är den förtjänta vinnaren för Nobelpriset 2016 i fysiologi eller medicin.

bild: Fiona Shields / flickr