door Alex Fradera

We verschillen allemaal in hoeveel empathische hersenactiviteit we ervaren als reactie op het zien van iemand anders in pijn. Zo hebben ziekenhuisartsen, die regelmatig worden blootgesteld aan het lijden van anderen, de neiging om een gedempt antwoord te geven – misschien een pragmatische noodzaak om het werk aan te kunnen, en kunnen ze langs de weg de blasé galgenhumor verklaren die in het beroep wordt gezien. Als deze verschillen worden gevonden binnen een baan, misschien komen ze ook voor binnen een levensstijl keuze, zoals een die gaat spelen met en instemmen met pijnlijke activiteiten, zoals bondage, discipline, dominantie, Onderwerping, Sadisme en Masochisme, meestal afgekort tot BDSM.Siyang Luo van Sun Yat-Sen University en Xiao Zhang van Jinan University verkenden dit probleem door eerst een voorlopige online studie te doen op een Chinees BDSM web forum, waaruit bleek dat vrouwelijke submissieven de duidelijkste verschillen vertoonden van de controlegroep in termen van een verminderde respons op andermans pijn en lagere scores op aspecten van een empathie-vragenlijst. (Vrouwelijke doms vertoonden geen betrouwbaar andere reactie op pijn, en mannelijke BDSM beoefenaars verschilden nauwelijks van controles.)

vervolgens nodigden Luo en Zhang 32 van deze vrouwelijke onderdanige beoefenaars samen met 32 vrouwelijke controles uit in hun lab, waar ze hun elektrische hersenactiviteit met EEG (elektro-encefalografie) meetten terwijl ze beelden bekeken van gezichten met neutrale of pijnlijke uitdrukkingen. De zelf-geïdentificeerde onderdanige deelnemers vonden pijnlijke uitdrukkingen minder onaangenaam en intens dan controles, en toen de beelden werden ingelijst in een BDSM-context, vonden ze ze ook leuker en opwindender, losjes replicerend wat werd gesuggereerd door het online experiment.

de EEG-gegevens toonden aan dat een vroege negatieve piek in hersenactiviteit in de frontale kwabben (genaamd N1) groter was voor de controles wanneer zij pijnlijke versus neutrale stimuli zagen, en meer nog wanneer de deelnemer de beelden bijzonder onaangenaam vond. Maar voor de onderdanigen was de N1 in beide gevallen vergelijkbaar. Onderzoek in het verleden heeft N1 betrokken bij het registreren van bedreigende informatie, zoals die aangeduid in een angstig gezicht, dus dit zou kunnen suggereren dat de onderdanigen minder bedreiging zagen, begrijpelijk gezien onderdanige praktijken die gewillig pijn bevatten.

ondertussen werd een positieve piek in hersenactiviteit, ook in de frontale kwabben (P2 genaamd), die meestal geassocieerd wordt met zowel pijn als emotieverwerking, afgevlakt bij onderdanige deelnemers toen ze generieke pijn bekeken – opnieuw suggereert een minder empathische respons. Echter, bij het zien van BDSM-gerelateerde beelden, was hun P2 eigenlijk groter dan controles, en dit correleerde met hun subjectieve opwinding ratings, wat suggereert dat de reactie van de hersenen hun interesse in pijn in plaats van angst vast te leggen. Een derde hersengolf signaal, ook geassocieerd met emotieverwerking (de “LPP” in de pariëtale kwab), toonde ook een verzwakking in de onderdanige groep, bevestigend de zaak voor een verzwakking van empathische respons.

Luo en Zhang maten ook de dagelijkse empathie van hun deelnemers, in termen van hun relatie met andere mensen. Nogmaals, de onderdanige groep had aanzienlijk lagere empathie scores dan controles, gericht op een lager gerapporteerde vermogen om verschillende perspectieven te nemen – bijvoorbeeld “Ik vind het moeilijk om dingen te zien vanuit het oogpunt van de andere man.”

Deze studie is beperkt tot één subgroep van mensen die bdsm beoefenen, en impliceert niet het bredere veld. Het feit dat de effecten in eerste instantie werden ontdekt voor vrouwen, niet mannen, kan het feit dat mannen de neiging om minder empathisch om te beginnen weerspiegelen. En de online studie ‘ s identificatie van onderdanige beoefenaars, in plaats van dominant degenen, als met een lager dan normale empathie en een atypische reactie op pijn, zou kunnen weerspiegelen dat dit de subset van mensen is die zich vrijwillig blootstellen aan pijnervaring, die dichtsensibiliserend kan zijn, of omdat deze groep bestaat uit individuen die minder gevoelig begonnen.

Dit laatste punt is een punt om te benadrukken-omdat we niet weten of het soort persoon dat zich aangetrokken voelt tot onderdanige praktijken verschilt van de norm, toont de studie niet aan dat het beoefenen van BDSM veranderingen in empathie veroorzaakt. Maar dat de verschillen door de praktijk zouden kunnen ontstaan is zeker conceptueel mogelijk, zowel vanuit de algemene principes van hersenplasticiteit als vanuit meer specifieke inzichten uit de pijnwetenschap. Werken in een pijn management dienst in deze zomer heeft me in geen twijfel dat onze relatie met pijn wordt gevormd door psychologische factoren, en kan veranderen in de tijd. Meer onderzoek zal nodig zijn om uit te maken of dit hier het geval is.

als onderdanige praktijken empathische veranderingen veroorzaakten, zou dit ertoe doen? Aan de ene kant dicteren onze neurale empathische reacties onze morele capaciteiten niet – we gaan er niet van uit dat spoedartsen minder zorgzaam zijn dan effectenmakelaars, zelfs niet als ze minder gevoelig zijn voor iemand die lijdt aan een blessure. Sommigen beweren zelfs dat gebonden zijn aan reactieve empathie een morele staat is die we er goed aan zouden doen om daarvan af te zien. Aan de andere kant, zoals we onlangs hier in the Digest bespraken, is er bewijs dat neurale empathische reacties koppelt aan zelfs zeer concrete altruïstische beslissingen zoals het doneren van een nier aan een vreemde. Ook, als de lagere eigenschap empathie scores onder de BDSM beoefenaars het product waren van hun seksuele praktijken, zou dit misschien de moeite waard zijn om over na te denken, omdat het potentiële gevolgen zou kunnen hebben voor de kwaliteit van hun relaties.

—Empathy in female submissive BDSM practitioners

Alex Fradera (@alexfradera) is Staff Writer at BPS Research Digest