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L’essedario (dalla parola latina per un carro da guerra celtico, essedum).

Per quanto riguarda altre possibili fonti di informazioni su un ruolo militare dei carri in Italia, i testi scritti da autori romani e greci successivi fanno spesso riferimento alla guerra in Italia al tempo dei re (etruschi) e della Repubblica di Roma, ma di solito non menzionano veicoli come coinvolti. Chiaramente, non solo i Romani di quel tempo, ma anche altri popoli italici contavano sulla fanteria e, in misura diversa, sulle truppe a cavallo. Quando i veicoli a ruote sono menzionati-nelle battaglie di Sentinum in Umbria (nel 295), Telamon in Toscana (nel 225) e Clastidium in Emilia Romagna (nel 222) – appartengono agli invasori: Galli, cioè tribù celtiche. Sfortunatamente, i testi non forniscono informazioni su come fossero questi veicoli o sul loro numero. Per quanto riguarda il modo in cui i veicoli sono stati impiegati, Livio, nel suo resoconto della battaglia di Sentinum, si riferisce ad un attacco improvviso da Galli con due tipi di veicoli (i termini utilizzati sono essedum e carrus) sulle truppe montate sull’ala sinistra romana. Il racconto di Livio non fornisce dettagli sulle loro tattiche, l’attacco a capofitto ha chiaramente colto di sorpresa i Romani, molto probabilmente a causa della loro scarsa familiarità con i veicoli militari. A Telamon nel 225 AC, i carri erano sui fianchi della fanteria e la cavalleria utilizzata in un’unica massa indipendente, sostenuta dalle truppe leggere. Questo sarebbe sostenere l’opinione che carri sono stati raramente messi in uso attivo in battaglia in Italia.

I Romani si trovarono per la prima volta faccia a faccia con un moderno esercito ellenistico nel 280 a.C. quando Pirro venne in aiuto della città greca di Tarentum nell’Italia meridionale nel suo conflitto con Roma. Dopo due importanti sconfitte, i Romani furono finalmente in grado di sconfiggere il re dell’Epiro nel 275 a Malventum, ma la tenace resistenza dei legionari romani aveva più a che fare con questo successo di qualsiasi generalità ispirata. Per molti aspetti lo stile di comando romano apparteneva a un’epoca più antica e semplice, con molta meno aspettativa di manovre prolungate prima di una battaglia campale poiché ogni lato cercava il maggior numero di piccoli vantaggi possibili. Tuttavia, una volta iniziati i combattimenti, il comportamento del generale romano differiva notevolmente dalla sua controparte ellenistica. Un magistrato piuttosto che un re, il romano non aveva un posto fisso sul campo di battaglia, nessuna guardia del corpo reale alla cui testa si aspettava di caricare. Il console si posizionò ovunque pensasse che si sarebbero verificati i combattimenti più importanti e durante la battaglia si spostò dietro la linea di combattimento, incoraggiando e dirigendo le truppe. Gli eserciti ellenistici raramente fecero molto uso delle riserve, ma la formazione di base della legione romana mantenne la metà o i due terzi dei suoi uomini indietro dalla linea del fronte all’inizio della battaglia. Era compito del generale nutrire queste truppe fresche come la situazione richiedeva.

Roma non aveva certamente abbandonato tutte le tradizioni eroiche e a volte i generali si impegnavano in combattimento. Molti aristocratici si vantavano del numero di volte che avevano combattuto e vinto combattimenti singoli, anche se entro il terzo secolo AC al più tardi avevano molto probabilmente fatto questo durante il servizio in una capacità junior. A Sentinum nel 295 a. C. uno dei due consoli con l’esercito – una forza eccezionalmente grande per affrontare una confederazione di nemici sanniti, etruschi e gallici – eseguì un rituale arcaico quando si ‘dedicò’ in sacrificio alla Terra e agli dei degli Inferi per salvare l’esercito del popolo romano. Una volta completati i riti, quest’uomo, Publio Decio Mus, spinse il suo cavallo in avanti in una carica solitaria contro i Galli e fu rapidamente ucciso. Livio afferma di aver formalmente consegnato il suo comando a un subordinato prima di questo suicidio rituale (un gesto che era qualcosa di una tradizione familiare, poiché suo padre aveva agito allo stesso modo nel 340 AC). Sentinum si concluse con una dura e costosa vittoria romana.

Nella terza guerra sannitica (298-290 a. C.), Roma affrontò un’alleanza di Etruschi, Umbri, Sanniti e Galli; e la guerra sarebbe culminata in una delle battaglie più decisive della storia italiana: una battaglia, in effetti, per decidere se l’Italia intera sarebbe diventata romana o meno.

Tale era la sua estensione geografica, la coalizione nemica aveva la linea romana in tutta Italia si estendeva sottile, e nel 296 AC il principale esercito sannita sfondò, spostato a nord, e collegato con gli Etruschi, Umbri e Galli. L’anno seguente, hanno ripetuto questa impresa, e questa volta hanno acceso l’esercito romano inseguitore e lo hanno schiacciato nella battaglia di Camerinum. Lo stato romano fu immerso in crisi. La costituzione è stata sospesa come comandi speciali sono stati creati e officeholders incumbent continuato oltre i loro termini normali. Gli uomini più anziani e gli ex-schiavi furono mobilitati per riempire le file di nuove legioni, e altri due eserciti consolari, 35.000 uomini in totale, furono inviati sul campo prima della fine dell’estate del 295 AC. Anche così, mentre i Romani si avvicinavano all’esercito della coalizione accampato a Sentinum al confine tra Umbria e Picenum, erano pesantemente in inferiorità numerica. Per migliorare le probabilità, una forza romana distaccata invase l’Etruria, sperando che la minaccia di devastazione avrebbe attirato le forze etrusche e umbre; cosa che fece. Nonostante ciò, quando i Romani offrirono battaglia, i restanti Sanniti e Galli accettarono la sfida (una precondizione quasi essenziale del combattimento nella guerra antica, dal momento che un esercito che sceglieva di rimanere nel suo accampamento fortificato, spesso difensivo, poteva essere attaccato solo in grave svantaggio).

I Sanniti erano schierati sul fianco destro della coalizione, di fronte all’esercito consolare di Quinto Fabio, i Galli sulla sinistra, di fronte al console Publio Decio. La dottrina militare romana era essenzialmente offensiva, anche se consigliava cautela nella preparazione di questo e nella scelta di un momento opportuno. In questo giorno, il console più anziano Fabius rappresentato cautela, il suo collega più giovane Decio lo spirito dell’offensiva. Fabius era determinato a trattenere a sinistra, fiducioso che l’entusiasmo dei guerrieri barbari opposti si sarebbe eroso più rapidamente in una lunga attesa di quello dei cittadini-contadini stolidi del Lazio. Ma Decio era determinato ad attaccare a destra non appena la battaglia si aprì.

L’esercito romano che combatté a Sentinum era molto diverso dalla falange oplitica del v secolo AC. Un secolo di guerre contro nemici leggermente equipaggiati che combattevano in formazioni più aperte e veloci, guerre spesso combattute in terreni difficili favorevoli alla guerriglia e allo schermitore, avevano trasformato l’equipaggiamento, l’organizzazione e la tattica romana. La seconda guerra sannita potrebbe aver completato la transizione. I blocchi densi di uomini con lance e scudi sovrapposti che avevano formato la falange erano diventati formazioni più sciolte di uomini armati principalmente di giavellotto (pilum) e uno scudo ovale o rettangolare più leggero (scutum). Grandi unità-la legione (legio) di circa 4.200 uomini – erano divise in piccole subunità di 120 chiamate ‘manipoli’ (manipuli significa ‘manciate’), e queste erano schierate in una formazione a scacchiera aperta e addestrate a manovrare in modo indipendente. Le nuove legioni sono state progettate per la guerra mobile e offensiva. A differenza della falange relativamente lenta, ingombrante e difensiva, ci si aspettava che si schierassero, avanzassero, ruotassero e, se necessario, cambiassero rapidamente fronte; e quando arrivava il momento di chiudere, scagliavano giavellotti per disorganizzare le file nemiche, e poi caricassero con spada e scudo.

Anche così, Sentinum è stato duramente combattuto. L’attacco di Decio sulla destra fu presto impantanato in uno scontro frontale con la linea gallica, e quando scatenò la sua cavalleria all’estrema destra nel tentativo di girare il fianco nemico, furono accolti dalla cavalleria gallica e, una volta coinvolti, contro-caricati e instradati dalla forza dei carri gallici. Il panico cominciò rapidamente a contagiare i legionari e, mentre ciò avveniva e la loro linea vacillava, la fanteria gallica si spinse in avanti. Decio, incapace di sostenere la destra romana crollata, fu presto perso per una bizzarra frenesia religiosa. Invitando Madre Terra e gli Dei degli Inferi ad accettare le legioni del nemico insieme a se stesso come sacrificio, galoppò il suo cavallo nella linea gallica e perì. Fabius ha offerto un aiuto più pratico. Distaccando le unità dalla linea posteriore delle sue legioni a sinistra, fu in grado di arginare la rotta e lanciare un contrattacco a destra-una complessa sequenza di manovre rese possibili solo dalla maggiore flessibilità delle nuove legioni. L’avanzata gallica fu fermata e, mentre i Romani riformarono e rinnovarono il loro attacco,i guerrieri gallici formarono uno scudo difensivo. Nel frattempo, sondando a sinistra, Fabius trovò lo spirito dei Sanniti di fronte a lui che segnalava-come anticipato. Lanciando frontalmente la sua fanteria e la sua cavalleria sul fianco sinistro, ruppe la linea sannita dopo una breve resistenza, lasciando isolato il muro di scudi gallici sul campo di battaglia. Mentalmente e fisicamente esausti da ore di combattimenti e ora circondati, le unità galliche si disintegrarono e fuggirono. La carneficina della battaglia e dell’inseguimento ha richiesto, si dice, 25.000 sanniti e Galli, con altri 8.000 fatti prigionieri; ma anche le perdite romane, a 9.000, furono pesanti, specialmente sulla scia delle perdite ancora più pesanti a Camerinum all’inizio di quell’anno. Ciò nonostante, Sentinum aveva assicurato l’egemonia romana in Italia.

Gli eventi tra il 293 e il 264 a.C. sono oscuri, poiché le parti rilevanti della Storia di Roma di Livio, la nostra fonte principale, sono andate perdute. Ma se non conosciamo una cronologia precisa, la spinta complessiva e il risultato sono chiari. Sentinum ha lasciato la coalizione anti-romana rotto sostenuto, e incessanti anno dopo anno offensive romane precluso ogni possibilità di sua restaurazione. Il Sannio, l’Etruria, l’Umbria e la terra dei Senoni gallici furono conquistate e sottomesse a Roma, principalmente come “alleati” vincolati da trattati, anche se alcune terre furono annesse allo stato romano o colonizzate con coloni latini. La vittoria a Sentinum rese la Repubblica Romana l’unica superpotenza italiana, e nel giro di una generazione aveva assorbito la maggior parte degli stati minori. Alcuni si aggrappavano ancora all’indipendenza, come le città greche dell’estremo sud, tra le quali Tarentum. Altri, alleati riluttanti di Roma, aspiravano ancora a liberarsi: i democratici governati da oligarchi filo-romani nelle città della Campania e molti tra i popoli di lingua osca dell’Appennino centrale e meridionale. Ma, troppo deboli per affrontare Roma da soli, i ribelli contro la Pax Romana furono costretti a cercare all’estero un alleato più potente. I greci, almeno, ne trovarono presto uno-un Alessandro degli ultimi giorni, un avventuriero militare e aspirante campione della “libertà” greca: il re Pirro d’Epiro.

Nel 296 a.C. le legioni di Appio portavano i numeri I e IV, ma quando Rulliano assunse il comando furono rinumerate. A Sentinum, legioni Rullianus ‘ avevano i numeri I e III, ma non possiamo essere certi che entrambi erano i reggimenti originariamente arruolati da Appio, come uno può essere la legione con cavalleria in più che Rullianus reclutato da volontari a Roma. L’imperium di Scipione Barbato gli permise di assumere il comando di una delle tre legioni di Rulliano e di impadronirsi degli Appennini per difendere Camerinum, il principale alleato umbro di Roma. Questa legione aveva il numero II.

Le circostanze che portarono Barbato e la Seconda Legione a Camerinum sono incerte. gnazio certamente spostò il suo esercito in Umbria, forse con l’intenzione di costringere Camerinum ad unirsi a lui, o semplicemente di lasciare che le sue truppe affamate di saccheggiassero, ma Barbato arrivò prima di lui. Uno scenario possibile è che i consoli abbiano ricevuto informazioni sull’intenzione dignazio, ma per qualche motivo i loro eserciti non erano in grado di marciare, così Rulliano fece proprio Barbato e lo investì dell’imperium. Barbato poi fece una rapida marcia sugli Appennini con la legio II e stabilì un accampamento nelle vicinanze di Camerinum. I consoli seguirono quando furono in grado di farlo.

Il propraetore fu probabilmente il primo del suo ramo del clan Cornelii a portare il famoso cognomen Scipione. È concepibile che abbia preso il nome quando eletto console; uno scipione era un bastone che significava rango magisteriale. Il suo altro cognomen ci dice che era barbuto (barbatus). L’elogium inciso sul suo sarcofago dichiara che il propraetore barbuto era bello quanto coraggioso, ma la cautela era la parte migliore del valore quando l’ospite dignatius si profilava in vista. Non sappiamo se il piccolo esercito di Barbato includeva alleati, ma chiaramente non era in grado di competere con le grandi forze schierate contro di esso. Temendo che il suo accampamento sarebbe stato invaso, Barbato abbandonò la posizione e si diresse verso una collina situata tra esso e Camerinum. La collina sarebbe stata più facile da difendere, ma l’astuto Eazio anticipò il generale romano e aveva già inviato truppe per occupare la cima della collina. Barbato non è riuscito a inviare esploratori (exploratores) avanti per riconnettere la posizione. Le sue truppe salirono sulla collina e si trovarono faccia a faccia con guerrieri sanniti e gallici. Il resto dell’esercito confederato sciamò dietro i Romani. Barbato, la Seconda Legione, e tutte le coorti alleate che aveva, furono intrappolati.

Nel frattempo, Rullianus e Mus stavano seguendo le loro forze consolari. Mentre si avvicinavano a Camerinum, cavalieri gallici cavalcarono fino a schernire e molestare la colonna romana in marcia. I soldati senoniani avevano teste appena mozzate impalate sulle loro lance o appese alla virata dei loro cavalli. Non è chiaro per quanto tempo Barbato e il suo piccolo esercito furono intrappolati sulla collina, ma quando apparvero i consoli la legione fu quasi distrutta e il propraetore stava sicuramente anticipando la morte o la cattura ignominiosa. Fortunatamente per Barbato ,gnazio ritirò le sue truppe prima che fossero a loro volta intrappolate dal nuovo esercito romano. Il generale sannita marciò quindi verso Sentinum, circa 50 miglia a nord e si preparò a dare battaglia. Le Quattro Nazioni furono nuovamente divise tra due campi, i Sanniti e i Senoni in uno, e gli Etruschi e gli Umbri nell’altro. gnazio progettò di ingaggiare un esercito consolare con i suoi Sanniti, e i Senoni avrebbero combattuto il secondo. Mentre i Romani erano completamente occupati, gli Etruschi e gli umbri sarebbero emersi dalle loro trincee, aggiravano gli eserciti assediati e catturavano il campo romano leggermente difeso situato a 4 miglia di distanza, lasciando così le legioni e le coorti alleate con nessun posto sicuro in cui ritirarsi e vulnerabili agli attacchi dalle retrovie. gnazio potrebbe aver sperato che questo sarebbe stato sufficiente per indurre l’esercito romano ad arrendersi o fuggire. Livio ci informa che i disertori dell’esercito dignazio portarono notizie di questo piano a Rullianus e il console inviò quindi ordini a Megello e Centumalo di lasciare le loro posizioni sopra Roma e invadere il territorio di Clusium in Etruria. Questo attacco diversivo ha l’effetto di convincere gli Etruschi a tornare in fretta a casa. Non sono presenti nel racconto di Livio della battaglia di Sentinum (il racconto principale), né gli Umbri, alcuni dei quali potrebbero aver scelto di aiutare gli Etruschi (alleati più naturali dei Sanniti o dei Galli predatori), mentre altri contingenti umbri, vedendo indebolita la coalizione, scelsero di partire per le loro città d’origine.