Di Alex Fradera

Tutti noi differiamo in quanta attività cerebrale empatica sperimentiamo Ad esempio, i medici ospedalieri, che sono regolarmente esposti alla sofferenza altrui, tendono a mostrare una risposta smorzata – forse una necessità pragmatica per far fronte al lavoro, e potrebbero lungo la strada spiegare l’umorismo blasé forca visto nella professione. Se queste differenze si trovano all “interno di un lavoro, forse si verificano anche all” interno di una scelta di vita, come ad esempio uno che coinvolge giocare con e acconsentire ad attività dolorose, come la schiavitù, disciplina, dominanza, sottomissione, sadismo, e masochismo, in genere abbreviato in BDSM.

Come riferiscono in Neuropsychologia, Siyang Luo a Sun Yat-Sen University e Xiao Zhang a Jinan University esplorato questo problema da prima esecuzione di un preliminare di studio on-line su un Cinese BDSM web forum, trovando che attraverso i generi e BDSM ruoli, femmina schiave, ha mostrato più chiaro differenze da controlli in termini di avere una diminuita risposta al dolore e punteggi più bassi su aspetti di un’empatia questionario. (Female doms non ha mostrato una risposta affidabile diversa al dolore, e i professionisti del BDSM maschile differivano a malapena dai controlli.)

Successivamente, Luo e Zhang hanno invitato 32 di queste praticanti sottomesse insieme a 32 controlli femminili, nel loro laboratorio, dove hanno misurato la loro attività cerebrale elettrica con EEG (elettroencefalografia) mentre vedevano immagini di volti con espressioni neutre o dolorose. I partecipanti sottomessi auto-identificati hanno trovato espressioni dolorose meno sgradevoli e intense dei controlli, e quando le immagini sono state inquadrate in un contesto BDSM, le hanno trovate anche più piacevoli e stimolanti, replicando vagamente quanto suggerito dall’esperimento online.

I dati EEG hanno mostrato che un picco negativo precoce nell’attività cerebrale nei lobi frontali (chiamato N1) era più grande per i controlli quando vedevano stimoli dolorosi rispetto a quelli neutri, e ancora di più quando il partecipante trovava le immagini particolarmente sgradevoli. Ma per i sottomessi, l’N1 era simile in entrambi i casi. Le ricerche passate hanno implicato N1 nella registrazione di informazioni minacciose, come quella denotata in una faccia timorosa, quindi questo potrebbe suggerire che i sottomessi stavano vedendo meno minacce, comprensibili date le pratiche sottomesse che incorporano volentieri il dolore.

Nel frattempo, un picco positivo nell’attività cerebrale, anche nei lobi frontali (chiamato P2), che di solito è associato sia al dolore che all’elaborazione delle emozioni, è stato appiattito nei partecipanti sottomessi quando hanno visto il dolore generico – di nuovo suggerendo una risposta meno empatica. Tuttavia, quando vedevano le immagini legate al BDSM, il loro P2 era in realtà più grande dei controlli, e questo era correlato con le loro valutazioni soggettive di eccitazione, suggerendo che la risposta cerebrale stava catturando il loro interesse per il dolore piuttosto che per l’angoscia. Un terzo segnale di onde cerebrali, anche associato all’elaborazione delle emozioni (il” LPP ” nel lobo parietale), ha anche mostrato un’attenuazione nel gruppo sottomesso, corroborando il caso di un indebolimento della risposta empatica.

Luo e Zhang hanno anche misurato l’empatia quotidiana dei loro partecipanti, in termini di come si relazionavano con altre persone. Ancora una volta, il gruppo sottomesso aveva punteggi di empatia significativamente più bassi rispetto ai controlli, centrati sulla minore capacità riportata di assumere prospettive diverse – ad esempio “Trovo difficile vedere le cose dal punto di vista dell’altro ragazzo.”

Questo studio è limitato a un sottogruppo di persone che praticano BDSM e non implica il campo più ampio. Il fatto che gli effetti sono stati inizialmente scoperti per le donne, non gli uomini, può riflettere il fatto che gli uomini tendono ad essere meno empatico per cominciare. E l’identificazione dello studio online di praticanti sottomessi, piuttosto che dominanti, come aventi un’empatia inferiore al normale e una risposta atipica al dolore, potrebbe riflettere che questo è il sottoinsieme di persone che si espongono volontariamente all’esperienza del dolore, che potrebbe essere densensensibilizzante, o perché questo gruppo è composto da individui iniziati meno sensibilizzati.

Questo ultimo numero è un punto da sottolineare – poiché non sappiamo se il tipo di persona attratta da pratiche sottomesse sia diverso dalla norma, lo studio non mostra che praticare BDSM causi cambiamenti nell’empatia. Ma che le differenze possano essere prodotte dalla pratica è certamente concettualmente possibile, sia dai principi generali della plasticità cerebrale che da intuizioni più specifiche della scienza del dolore. Lavorare in un servizio di gestione del dolore durante questa estate mi ha lasciato senza dubbio che il nostro rapporto con il dolore è modellato da fattori psicologici e può cambiare nel tempo. Saranno necessarie ulteriori ricerche per capire se questo è il caso qui.

Se le pratiche sottomesse causassero cambiamenti empatici, sarebbe importante? Da un lato, le nostre risposte neurali empatiche non dettano le nostre capacità morali – non assumiamo che i medici del pronto soccorso siano meno attenti degli agenti di cambio, anche se sono meno sensibilizzati a qualcuno che soffre di un infortunio. Alcuni addirittura sostengono che essere legati all’empatia reattiva è uno stato morale che faremmo bene a rinunciare. D’altra parte, come abbiamo trattato qui al Digest di recente, ci sono prove che collegano risposte empatiche neurali a decisioni altruistiche anche molto concrete come donare un rene a uno sconosciuto. Inoltre, se i punteggi più bassi di empatia tra i praticanti BDSM fossero il prodotto delle loro pratiche sessuali, questo sarebbe probabilmente la pena riflettere, in quanto potrebbe avere potenziali conseguenze per la qualità delle loro relazioni.

—Empathy in female submissive BDSM practitioners

Alex Fradera (@alexfradera) is Staff Writer at BPS Research Digest