Abstract

Il concetto completamente nuovo di Beijerinck, lanciato nel 1898, di un contagium vivum fluidum filtrabile che si moltiplicava in stretta associazione con il metabolismo dell’ospite e veniva distribuito in vasi floemici insieme ai nutrienti delle piante, non corrispondeva alla teoria dei germi batteriologici allora prevalente. A quel tempo, strumenti e concetti per gestire un nuovo tipo di agente (i virus) erano inesistenti. La nuova idea di Beijerinck, quindi, non rivoluzionò la scienza biologica o alterò immediatamente la comprensione umana delle malattie contagiose. È così che persisteva il dogma batteriologico, come espresso da Loeffler e Frosch quando mostrava la filtrabilità di un virus animale (1898), e specialmente da Ivanovsky che già nel 1892 aveva rilevato la filtrabilità dell’agente del mosaico del tabacco, ma continuava a cercare un microbo e infine (1903) ne rivendicava la moltiplicazione in un mezzo artificiale. Il dogma fu anche fortemente sostenuto da Roux nel 1903 quando scrisse la prima recensione sui virus, che chiamò “cosiddetti microbi” invisibili”, incluso involontariamente l’agente della pleuropolmonite bovina, solo molto più tardi si rivelò essere causato da un micoplasma. Nel 1904, Baur fu il primo a sostenere con forza la visione chimica dei virus. Ma l’incertezza sulla vera natura dei virus, con le loro somiglianze con enzimi e geni, continuò fino agli anni ‘ 30 quando finalmente le particelle del virus del mosaico del tabacco furono isolate come proteine enzimatiche (1935), presto per essere meglio caratterizzate come nucleoproteina (1937). Gli studi sui virus fisico-chimici sono stati un elemento chiave per innescare la biologia molecolare che doveva fornire ulteriori mezzi per rivelare la vera natura dei virus “alle soglie della vita”. La visione del 1898 di Beijerinck non fu apprezzata o verificata durante la sua vita. Ma Beijerinck aveva già una chiara idea del meccanismo dietro i fenomeni che osservava. Gli sviluppi in virologia e biologia molecolare dal 1935 indicano quanto vicino Beijerinck (e anche Mayer, predecessore di Beijerinck nella ricerca sul mosaico del tabacco) era stato al marchio. La storia della ricerca sul mosaico del tabacco e gli impegni di Mayer, Beijerinck e altri dimostrano che il progresso nella scienza non è solo una questione di mera tecnologia, ma anche di filosofia. Il fumetto Mayer di Raemaekers, ispirato a Beijerinck, rappresenta artisticamente la domanda cruciale sull’affidabilità delle nostre immagini della realtà e sulla portata della nostra interferenza tecnologica con la natura.

Journal Information

Fin dall’inizio della sua storia la Royal Society ha dedicato molta attenzione alla pubblicazione di comunicazioni da parte dei suoi compagni e altri. Entro tre anni dalla concessione della prima Carta, Henry Oldenburg, il primo segretario, ha iniziato la pubblicazione di Transazioni filosofiche nel marzo 1665 e ha continuato da allora. Dal 1887 in poi, a partire dal volume 178, le Transazioni sono state divise in due serie: Serie A, (Matematica e scienze fisiche) e Serie B, (Biologia). Le transazioni sono pubblicate mensilmente e ora includono documenti presentati alle riunioni di discussione, nonché temi e recensioni specifici.

Publisher Information

La Royal Society è una borsa di studio autonoma di molti degli scienziati più illustri del mondo provenienti da tutte le aree della scienza, dell’ingegneria e della medicina, ed è la più antica accademia scientifica in esistenza continua. Lo scopo fondamentale della Società, che si riflette nelle sue Carte fondative del 1660, è riconoscere, promuovere e sostenere l’eccellenza nella scienza e incoraggiare lo sviluppo e l’uso della scienza a beneficio dell’umanità. La Società ha svolto un ruolo in alcune delle scoperte più fondamentali, significative e che cambiano la vita nella storia scientifica e gli scienziati della Royal Society continuano a dare contributi eccezionali alla scienza in molte aree di ricerca.