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L’essedarius (du mot latin pour un char de guerre celtique, essedum).

En ce qui concerne d’autres sources possibles d’information sur le rôle militaire des chars en Italie, les textes écrits par des auteurs romains et grecs ultérieurs font souvent référence à la guerre en Italie à l’époque des rois (étrusques) et de la République de Rome, mais ne mentionnent généralement pas les véhicules comme étant impliqués. De toute évidence, non seulement les Romains de l’époque, mais aussi d’autres peuples italiques, comptaient sur l’infanterie et, à des degrés divers, sur des troupes montées. Lorsque les véhicules à roues sont mentionnés – dans les batailles de Sentinum en Ombrie (en 295), de Télamon en Toscane (en 225) et de Clastidium en Émilie–Romagne (en 222) – ils appartiennent à des envahisseurs: des Gaulois, c’est-à-dire des tribus celtiques. Malheureusement, les textes ne donnent aucune information sur l’apparence de ces véhicules ni sur leur nombre. Quant à la manière dont les véhicules étaient utilisés, Tite-live, dans son récit de la bataille de Sentinum, fait référence à une attaque soudaine des Gaulois avec deux types de véhicules (les termes utilisés sont essedum et carrus) sur les troupes montées de l’aile gauche romaine. Le récit de Tite-Live ne fournit aucun détail sur leur tactique, l’attaque frontale a clairement pris les Romains par surprise, probablement à cause de leur méconnaissance des véhicules militaires. À Télamon en 225 avant JC, les chars étaient sur les flancs de l’infanterie et de la cavalerie utilisés en une seule masse indépendante, soutenue par les troupes légères. Cela étayerait l’opinion selon laquelle les chars étaient rarement utilisés au combat en Italie.

Les Romains se heurtèrent pour la première fois à une armée hellénistique moderne en 280 av.J.-C. lorsque Pyrrhus vint au secours de la cité grecque de Tarentum dans le sud de l’Italie dans son conflit avec Rome. Après deux défaites majeures, les Romains ont finalement pu vaincre le roi d’Épire en 275 à Malventum, mais la résilience obstinée des légionnaires romains avait plus à voir avec ce succès que n’importe quel général inspiré. À bien des égards, le style de commandement romain appartenait à une époque plus ancienne et plus simple, avec beaucoup moins d’attente de manœuvres prolongées avant une bataille rangée, chaque camp recherchant autant d’avantages que possible. Pourtant, une fois les combats commencés, le comportement du général romain différait nettement de celui de son homologue hellénistique. Magistrat plutôt que roi, le Romain n’avait pas de place fixe sur le champ de bataille, pas de garde du corps royal à la tête duquel il était censé charger. Le consul se posta là où il pensait que les combats les plus importants se produiraient et, pendant la bataille, se déplaça derrière la ligne de combat, encourageant et dirigeant les troupes. Les armées hellénistiques ont rarement beaucoup utilisé les réserves, mais la formation de base de la légion romaine a gardé la moitié à deux tiers de ses hommes de la ligne de front au début de la bataille. Il incombait au général de nourrir ces troupes fraîches en fonction de la situation.

Rome n’avait certainement pas abandonné toutes les traditions héroïques et parfois des généraux se livraient au combat. De nombreux aristocrates se vantaient du nombre de fois où ils avaient combattu et remporté des combats simples, bien qu’au troisième siècle avant JC au plus tard, ils l’avaient très probablement fait en servant à titre subalterne. À Sentinum en 295 avant JC, l’un des deux consuls avec l’armée – une force exceptionnellement importante pour faire face à une confédération d’ennemis samnites, étrusques et gaulois – a effectué un rituel archaïque lorsqu’il s’est « consacré » en sacrifice à la Terre et aux dieux des Enfers pour sauver l’armée du peuple romain. Une fois les rites terminés, cet homme, Publius Decius Mus, poussa son cheval en avant dans une charge solitaire contre les Gaulois et fut rapidement tué. Tite-Live affirme qu’il avait officiellement remis son commandement à un subordonné avant ce suicide rituel (un geste qui relevait d’une tradition familiale, car son père avait agi de la même manière en 340 av.J.-C.). Sentinum se termina par une victoire romaine dure et coûteuse.

Lors de la Troisième Guerre samnite (298-290 av.J.-C.), Rome fait face à une alliance d’Étrusques, d’Ombriens, de Samnites et de Gaulois; et la guerre aboutirait à l’une des batailles les plus décisives de l’histoire italienne: une bataille, en effet, pour décider si toute l’Italie deviendrait romaine ou non.

Telle était son étendue géographique, la coalition ennemie avait la ligne romaine à travers l’Italie étirée, et en 296 av. J.-C., la principale armée samnite a percé, s’est déplacée vers le nord et s’est reliée aux Étrusques, aux Ombriens et aux Gaulois. L’année suivante, ils ont répété cet exploit, et cette fois se sont retournés contre l’armée romaine qui poursuivait et l’ont écrasée à la bataille de Camerinum. L’État romain était plongé dans la crise. La constitution a été suspendue au fur et à mesure que des commandements spéciaux ont été créés et que les titulaires de charge en exercice ont continué au-delà de leur mandat normal. Des hommes plus âgés et d’anciens esclaves ont été mobilisés pour remplir les rangs des nouvelles légions, et deux autres armées consulaires, soit 35 000 hommes au total, ont été envoyées sur le terrain avant la fin de l’été 295 avant JC. Malgré cela, alors que les Romains approchaient de l’armée coalisée campée à Sentinum, à la frontière entre l’Ombrie et Picenum, ils étaient largement en infériorité numérique. Pour améliorer les chances, une force romaine détachée a envahi l’Étrurie, espérant que la menace de dévastation éliminerait les forces étrusques et ombriennes; ce qu’elle a fait. Malgré cela, lorsque les Romains ont offert la bataille, les Samnites et les Gaulois restants ont accepté le défi (une condition préalable presque essentielle du combat dans la guerre ancienne, car une armée qui choisissait de rester dans son camp fortifié, souvent placé défensivement, ne pouvait être attaquée qu’en grave désavantage).

Les Samnites sont déployés sur le flanc droit de la coalition, face à l’armée consulaire de Quintus Fabius, les Gaulois à gauche, face au consul Publius Decius. La doctrine militaire romaine était essentiellement offensive, même si elle conseillait la prudence pour se préparer à cela et choisir un moment opportun. Ce jour-là, le consul plus âgé Fabius représentait la prudence, son jeune collègue Decius l’esprit de l’offensive. Fabius était déterminé à se retenir à gauche, persuadé que l’enthousiasme des guerriers barbares d’en face s’éroderait plus rapidement dans une longue attente que celui des citoyens-paysans du Latium. Mais Decius était déterminé à attaquer à droite dès l’ouverture de la bataille.

L’armée romaine qui a combattu à Sentinum était très différente de la phalange hoplite du 5ème siècle avant JC. Un siècle de guerres contre des ennemis légèrement équipés qui combattaient dans des formations plus ouvertes et rapides, des guerres souvent menées sur des terrains difficiles favorables à la guérilla et à l’escarmouche, avait transformé l’équipement, l’organisation et la tactique romains. La Deuxième Guerre samnite a peut-être achevé la transition. Les blocs denses d’hommes avec des lances et des boucliers superposés qui avaient formé la phalange étaient devenus des formations plus lâches d’hommes armés principalement de javelot (pilum) et d’un bouclier ovale ou rectangulaire plus léger (scutum). Les grandes unités – la légion (legio) d’environ 4 200 hommes – ont été divisées en petites sous-unités de 120 appelées « manoeuvres » (manipuli signifie « poignées »), et celles-ci ont été déployées dans une formation en damier ouverte et entraînées pour manœuvrer de manière indépendante. Les nouvelles légions ont été conçues pour la guerre mobile et offensive. Contrairement à la phalange relativement lente, encombrante et défensive, on s’attendait à ce qu’ils se déploient, avancent, rouent et, si nécessaire, changent rapidement de front; et lorsque le moment était venu de fermer, ils lançaient des javelots pour désorganiser les rangs ennemis, puis chargeaient avec épée et bouclier.

Malgré cela, Sentinum a été durement combattu. L’attaque de Decius sur la droite s’est rapidement enlisée dans un affrontement frontal avec la ligne gauloise, et lorsqu’il a déclenché sa cavalerie à l’extrême droite dans un effort pour tourner le flanc ennemi, ils ont été accueillis par la cavalerie gauloise et, une fois embourbés, contre-chargés et mis en déroute par la force des chars gaulois. La panique commença rapidement à infecter les légionnaires et, comme elle le faisait et que leur ligne faiblissait, l’infanterie gauloise avançait. Decius, incapable de consolider la droite romaine qui s’effondrait, fut bientôt perdu dans une frénésie religieuse bizarre. Appelant la Terre Mère et les Dieux des Enfers à accepter les légions de l’ennemi avec lui-même en sacrifice, il a galopé son cheval dans la ligne gauloise et a péri. Fabius a offert une aide plus pratique. Détachant des unités de la ligne arrière de ses légions sur la gauche, il a pu endiguer la déroute et lancer une contre-attaque sur la droite – une séquence complexe de manœuvres rendue possible uniquement par la plus grande flexibilité des nouvelles légions. L’avance gauloise fut stoppée et, alors que les Romains réformaient et renouvelaient leur attaque, les guerriers gaulois formèrent un mur-bouclier défensif. Pendant ce temps, en sondant sur la gauche, Fabius trouva l’esprit des Samnites devant lui, comme prévu. Lançant frontalement son infanterie et sa cavalerie sur le flanc gauche, il brise la ligne samnite après une brève résistance, laissant le mur-bouclier gaulois isolé sur le champ de bataille. Épuisées mentalement et physiquement par des heures de combats et maintenant encerclées, les unités gauloises se sont désintégrées et ont pris la fuite. Le carnage de la bataille et de la poursuite revendiqua, dit-on, 25 000 Samnites et Gaulois, et 8 000 autres furent faits prisonniers; mais les pertes romaines, à 9 000, étaient également lourdes, surtout à la suite de pertes encore plus lourdes à Camerinum plus tôt cette année-là. Néanmoins, Sentinum avait assuré l’hégémonie romaine en Italie.

Les événements entre 293 et 264 av.J.-C. sont obscurs, car les parties pertinentes de l’histoire de Rome de Tite-Live, notre principale source, sont perdues. Mais si nous ne connaissons pas de chronologie précise, l’orientation générale et le résultat sont clairs. Sentinum a laissé la coalition anti-romaine brisée, et les offensives romaines incessantes d’année en année par la suite ont exclu toute possibilité de restauration. Le Samnium, l’Étrurie, l’Ombrie et la terre des Senones gaulois ont été conquis et soumis à Rome, principalement en tant qu ‘ »alliés » liés par traité, bien que certaines terres aient été annexées à l’État romain ou colonisées par des colons latins. La victoire de Sentinum a fait de la République romaine la seule superpuissance italienne et, en une génération, elle a absorbé la plupart des États mineurs. Certains s’accrochaient encore à l’indépendance – comme les villes grecques de l’extrême-sud, au premier rang desquelles Tarentum. D’autres, alliés réticents de Rome, aspiraient toujours à se libérer – les démocrates dirigés par des oligarques pro-romains dans les villes de Campanie, et beaucoup parmi les peuples de langue Osque des Apennins centraux et méridionaux. Mais, trop faibles pour affronter Rome seule, les rebelles contre la Pax Romana ont été contraints de chercher à l’étranger un allié plus puissant. Les Grecs, au moins, en ont bientôt trouvé un – un Alexandre des derniers jours, un aventurier militaire et un champion potentiel de la « liberté » grecque: le roi Pyrrhus d’Épire.

En 296 av. J.-C., les légions d’Appius portaient les chiffres I et IV, mais lorsque Rullianus en prit le commandement, elles furent renumérotées. À Sentinum’ les légions de Rullianus portaient les chiffres I et III, mais nous ne pouvons pas être certains que les deux étaient les régiments initialement enrôlés par Appius, car l’un peut être la légion avec de la cavalerie supplémentaire que Rullianus recrutait parmi les volontaires à Rome. L’imperium de Scipion Barbatus lui permet de prendre le commandement de l’une des trois légions de Rullianus et de s’emparer des Apennins pour défendre Camerinum, l’allié clé de Rome en Ombrie. Cette légion portait le chiffre II.

Les circonstances qui ont conduit Barbatus et la Deuxième Légion à Camerinum sont incertaines. Egnatius a certainement déplacé son armée en Ombrie, peut-être avec l’intention de forcer Camerinum à le rejoindre, ou simplement de laisser ses troupes avides de pillage la mettre à sac, mais Barbatus y est arrivé avant lui. Un scénario possible est que les consuls ont été informés de l’intention d’Egnatius, mais pour une raison quelconque, leurs armées n’ont pas pu marcher, alors Rullianus a fait Barbatus propraetor et l’a investi de l’imperium. Barbatus fait alors une marche rapide sur les Apennins avec la legio II et établit un camp dans les environs de Camerinum. Les consuls ont suivi quand ils ont pu le faire.

Le propréteur fut probablement le premier de sa branche du clan Cornelii à porter le célèbre cognomen Scipion. Il est concevable qu’il ait pris ce nom lorsqu’il a été élu consul; un scipion était un bâton qui signifiait un rang magistral. Son autre cognomen nous dit qu’il était barbu (barbatus). L’élogium inscrit sur son sarcophage déclare que le propréteur barbu était aussi beau que courageux, mais la prudence était la meilleure partie de la vaillance lorsque l’armée d’Egnatius se profilait. Nous ne savons pas si la petite armée de Barbatus comprenait des alliés, mais elle n’était clairement pas à la hauteur des grandes forces qui l’opposaient. Craignant que son camp ne soit envahi, Barbatus abandonna la position et fit une colline située entre elle et Camerinum. La colline serait plus facile à défendre, mais le rusé Egnatius anticipa le général romain et avait déjà envoyé des troupes occuper le sommet de la colline. Barbatus n’a pas réussi à envoyer des éclaireurs (exploratores) à l’avance pour reconnaître la position. Ses troupes montèrent sur la colline et se retrouvèrent face à face avec des guerriers samnites et gaulois. Le reste de l’armée confédérée grouillait derrière les Romains. Barbatus, la Deuxième Légion et toutes les cohortes alliées qu’il avait, furent piégées.

Pendant ce temps, Rullianus et Mus faisaient le suivi avec leurs forces consulaires. Alors qu’ils approchaient de Camerinum, des cavaliers gaulois montaient pour narguer et harceler la colonne de marche romaine. Les soldats sénoniens avaient des têtes fraîchement coupées empalées sur leurs lances ou suspendues à l’amure de leurs chevaux. On ne sait pas combien de temps Barbatus et sa petite armée ont été piégés sur la colline, mais lorsque les consuls sont apparus, la légion était presque détruite et le propréteur anticipait sûrement la mort ou la capture ignominieuse. Heureusement pour Barbatus, Egnatius retira ses troupes avant qu’elles ne soient à leur tour piégées par la nouvelle armée romaine. Le général samnite marcha ensuite vers Sentinum, à environ 50 milles au nord et se prépara à livrer bataille. Les Quatre Nations furent à nouveau divisées entre deux camps, les Samnites et les Senones dans l’un, et les Étrusques et les Umbrans dans l’autre. Egnatius prévoyait d’engager une armée consulaire avec ses Samnites, et les Senones combattraient la seconde. Alors que les Romains étaient entièrement occupés, les Étrusques et les Ombriens sortiraient de leurs retranchements, contourneraient les armées assiégées et captureraient le camp romain légèrement défendu situé à 4 miles de là, laissant ainsi les légions et les cohortes alliées sans endroit sûr où se retirer et vulnérables aux attaques par l’arrière. Egnatius espérait peut-être que cela suffirait à amener l’armée romaine à se rendre ou à fuir. Tite-Live nous informe que des déserteurs de l’armée d’Egnace ont apporté des nouvelles de ce plan à Rullianus et le consul a donc envoyé des ordres à Mégellus et Centumalus de quitter leurs positions au-dessus de Rome et d’envahir le territoire de Clusium en Étrurie. Cette attaque de diversion a pour effet de persuader les Étrusques de se dépêcher de rentrer chez eux. Ils ne figurent pas dans le récit de la bataille de Sentinum par Tite-Live (le récit principal), pas plus que les Ombriens, dont certains ont peut-être choisi d’aider les Étrusques (alliés plus naturels que les Samnites ou les Gaulois prédateurs), tandis que d’autres contingents ombriens, voyant la coalition affaiblie, ont choisi de partir vers leurs villes d’origine.