Par Alex Fradera

Nous différons tous dans la quantité d’activité cérébrale empathique que nous éprouvons en réponse au fait de voir quelqu’un d’autre souffrir. Par exemple, les médecins hospitaliers, qui sont régulièrement exposés à la souffrance des autres, ont tendance à montrer une réponse atténuée – peut-être une nécessité pragmatique pour faire face au travail, et pourraient en cours de route expliquer l’humour de la potence blasé observé dans la profession. Si ces différences se trouvent dans un travail, elles se produisent peut-être également dans un choix de style de vie, tel que celui qui implique de jouer avec et de consentir à des activités douloureuses, telles que la servitude, la discipline, la domination, la soumission, le sadisme et le masochisme, généralement abrégé en BDSM.

Comme ils le rapportent dans Neuropsychologia, Siyang Luo de l’Université Sun Yat-Sen et Xiao Zhang de l’Université de Jinan ont exploré cette question en menant d’abord une étude préliminaire en ligne sur un forum web BDSM chinois, constatant que, selon les sexes et les rôles BDSM, les femmes soumises présentaient les différences les plus claires par rapport aux contrôles en termes de réponse diminuée à la douleur des autres et de scores inférieurs sur les aspects d’un questionnaire d’empathie. (Les doms féminins n’ont pas montré de réponse fiable à la douleur, et les pratiquants masculins du BDSM différaient à peine des contrôles.)

Ensuite, Luo et Zhang ont invité 32 de ces praticiennes soumises ainsi que 32 femmes témoins dans leur laboratoire, où elles ont mesuré leur activité cérébrale électrique avec de l’EEG (électroencéphalographie) tout en visionnant des images de visages avec des expressions neutres ou douloureuses. Les participants soumis auto-identifiés ont trouvé des expressions douloureuses moins désagréables et intenses que les contrôles, et lorsque les images ont été encadrées dans un contexte BDSM, ils les ont également trouvées plus agréables et excitantes, reproduisant vaguement ce qui a été suggéré par l’expérience en ligne.

Les données EEG ont montré qu’un pic négatif précoce de l’activité cérébrale dans les lobes frontaux (appelé N1) était plus important pour les témoins lorsqu’ils voyaient des stimuli douloureux par rapport à des stimuli neutres, et plus encore lorsque le participant trouvait les images particulièrement désagréables. Mais pour les soumis, le N1 était similaire dans les deux cas. Des recherches antérieures ont impliqué N1 dans l’enregistrement d’informations menaçantes, telles que celles indiquées dans un visage craintif, ce qui pourrait suggérer que les soumis voyaient moins de menace, compréhensible étant donné les pratiques de soumission qui incorporent volontiers la douleur.

Pendant ce temps, un pic positif de l’activité cérébrale, également dans les lobes frontaux (appelés P2), qui est généralement associé à la fois au traitement de la douleur et au traitement des émotions, a été aplati chez les participants soumis lorsqu’ils ont vu une douleur générique – suggérant une réponse moins empathique. Cependant, en voyant des images liées au BDSM, leur P2 était en fait plus grand que les témoins, ce qui était en corrélation avec leurs cotes d’excitation subjectives, suggérant que la réponse cérébrale capturait leur intérêt pour la douleur plutôt que pour la détresse. Un troisième signal d’onde cérébrale, également associé au traitement des émotions (le « LPP » dans le lobe pariétal), a également montré une atténuation dans le groupe soumis, corroborant le cas d’un affaiblissement de la réponse empathique.

Luo et Zhang ont également mesuré l’empathie quotidienne de leurs participants, en termes de relations avec les autres. Encore une fois, le groupe soumis avait des scores d’empathie nettement inférieurs à ceux des témoins, centrés sur une capacité plus faible à prendre des points de vue différents – par exemple: « J’ai du mal à voir les choses du point de vue de l’autre. »

Cette étude est limitée à un sous-groupe de personnes pratiquant le BDSM, et n’implique pas le champ plus large. Le fait que les effets aient été initialement découverts chez les femmes, et non chez les hommes, peut refléter le fait que les hommes ont tendance à être moins empathiques au début. Et l’identification par l’étude en ligne des praticiens soumis, plutôt que des praticiens dominants, comme ayant une empathie inférieure à la normale et une réponse atypique à la douleur, pourrait refléter le fait qu’il s’agit du sous-ensemble des personnes qui s’exposent volontairement à l’expérience de la douleur, ce qui pourrait être densensibilisant, ou parce que ce groupe est composé d’individus au départ moins sensibilisés.

Cette dernière question est un point à souligner – parce que nous ne savons pas si le genre de personne attirée par les pratiques de soumission est différent de la norme, l’étude ne montre pas que la pratique du BDSM entraîne des changements dans l’empathie. Mais que les différences puissent être produites par la pratique est certainement conceptuellement possible, à la fois à partir des principes généraux de la plasticité cérébrale et d’idées plus spécifiques de la science de la douleur. Travailler dans un service de gestion de la douleur au cours de cet été ne m’a laissé aucun doute sur le fait que notre relation avec la douleur est façonnée par des facteurs psychologiques et peut changer avec le temps. D’autres recherches seront nécessaires pour savoir si c’est le cas ici.

Si les pratiques de soumission provoquaient des changements empathiques, cela importerait-il ? D’une part, nos réponses empathiques neuronales ne dictent pas nos capacités morales – nous ne supposons pas que les médecins des urgences sont moins attentionnés que les agents de change, même s’ils sont moins sensibilisés à une personne souffrant d’une blessure. Certains soutiennent même qu’être attaché à l’empathie réactive est un état moral que nous ferions bien de renoncer. D’un autre côté, comme nous l’avons couvert récemment dans le Digest, il existe des preuves reliant les réponses empathiques neuronales à des décisions altruistes même très concrètes comme donner un rein à un étranger. De plus, si les scores d’empathie des traits les plus faibles parmi les praticiens du BDSM étaient le produit de leurs pratiques sexuelles, cela mériterait sans doute d’être examiné, car cela pourrait avoir des conséquences potentielles sur la qualité de leurs relations.

—Empathy in female submissive BDSM practitioners

Alex Fradera (@alexfradera) is Staff Writer at BPS Research Digest