C’est une histoire souvent racontée dans cette ville, mais elle mérite d’être répétée à l’occasion de son anniversaire. C’est une histoire mettant en vedette l’UAW, Henry Ford, Walter Reuther et d’autres grands noms du passé. Mais au centre se trouve une figure aujourd’hui obscure. Il s’appelait Harry Bennett.

Bennett était un ancien boxeur qui dirigeait le « Service Department » de Ford, qui était la sécurité intérieure de Ford, appelée par certains à l’époque la plus grande force de police privée au monde. La « force de police » de Bennett n’était pas conçue pour maintenir la paix autant que pour appliquer la volonté d’Henry Ford à ses travailleurs, ce qui visait principalement à maintenir l’entreprise sans syndicat. À cette fin, Bennett a réuni une équipe de craquelins de tête qui comprenait des athlètes délavés comme le boxeur Kid McCoy et la star des Jeux olympiques de 1912 Jim Thorpe. Les hommes de Bennett rôdaient dans l’usine comme des gangsters, et tout organisateur syndical assez malchanceux pour se faire attraper par eux pouvait s’attendre à atterrir dans un lit d’hôpital.
Cette escouade de goons pourrait être mortelle. Par une froide journée d’hiver de 1932, quelques années après la Grande Dépression, des travailleurs sans emploi de Ford ont pris part à la « Marche de la faim de Ford », une procession de 3 000 hommes de la ligne de Détroit vers le complexe Rouge de Ford. Les hommes de Bennett étaient prêts avec un complément de la police de Dearborn, armés de tuyaux d’incendie, de gaz lacrymogènes et de mitrailleuses. Ils ont ouvert le feu sur les manifestants. Bennett lui-même a été chassé dans une voiture où il a vidé deux pistolets dans la foule avant d’être frappé de pierres et assommé. Lorsque la fumée s’est dissipée, quatre manifestants étaient morts et des dizaines d’autres ont été abattus. Finalement, un cinquième manifestant est mort.

C’était encore un souvenir récent cinq ans plus tard en 1937, lorsque, le 26 mai, près de la porte 4, des goons de Ford ont battu les organisateurs de l’UAW en distribuant des tracts. Walter Reuther, Richard Frankensteen et quelques autres hommes de l’UAW posaient pour des photographes de journaux sur un viaduc au-dessus de Miller Road. Plusieurs des hommes de Bennett s’approchèrent d’eux et attaquèrent. Il est devenu connu comme la bataille du Viaduc.
Au fur et à mesure des batailles, c’était très unilatéral. Les hommes de main ont claqué Reuther sept fois sur le béton et l’ont jeté dans deux volées d’escaliers en béton. Le dos de Merriweather était cassé. Des membres de l’auxiliaire féminine de la section locale 174 distribuaient également des tracts et ont également été attaqués par des voyous de la compagnie.
Mais ce fut une victoire à la pyrrhus pour Ford. Bien que le Service ait pris soin de confisquer tout le film aux différents photographes, l’un d’eux a réussi à échanger les négatifs de son appareil photo, en remettant du stock vierge et en conservant le film exposé. Lorsque le film a été développé et est apparu dans les journaux, il s’est avéré très accablant pour la Ford Motor Company.
Pour sa part, Bennett a insisté sur le fait que les histoires de ses hommes de main qui battaient les organisateurs étaient des mensonges, qu’ils n’étaient jamais impliqués. Jusqu’à ce que la Ford Motor Company soit finalement syndiquée en 1941, Bennett a insisté sur le fait que les organisateurs syndicaux étaient vraiment des « terroristes communistes. »
Heureusement, la preuve a survécu de qui faisait vraiment la terreur ce jour-là de mai il y a 78 ans.