Résumé

Le concept entièrement nouveau de Beijerinck, lancé en 1898, d’un contagium vivum fluidum filtrable qui se multipliait en étroite association avec le métabolisme de l’hôte et était distribué dans des vaisseaux phloémiques avec des nutriments végétaux, ne correspondait pas à la théorie bactériologique des germes alors en vigueur. À l’époque, les outils et les concepts pour gérer un tel nouveau type d’agent (les virus) étaient inexistants. L’idée nouvelle de Beijerinck n’a donc pas révolutionné la science biologique ni modifié immédiatement la compréhension humaine des maladies contagieuses. C’est ainsi que le dogme bactériologique a persisté, tel qu’exprimé par Loeffler et Frosch en montrant la filtrabilité d’un virus animal (1898), et surtout par Ivanovsky qui avait déjà détecté en 1892 la filtrabilité de l’agent de la mosaïque du tabac mais continuait à chercher un microbe et enfin (1903) revendiquait sa multiplication dans un milieu artificiel. Le dogme a également été fortement défendu par Roux en 1903 lors de la rédaction de la première revue sur les virus, qu’il a nommés « microbes dits « invisibles » », incluant involontairement l’agent de la pleuropneumonie bovine, mais qui ne s’est avéré que beaucoup plus tard être causé par un mycoplasme. En 1904, Baur fut le premier à défendre fermement la vision chimique des virus. Mais l’incertitude quant à la véritable nature des virus, avec leurs similitudes avec les enzymes et les gènes, a continué jusqu’aux années 1930, date à laquelle les particules de virus de la mosaïque du tabac ont finalement été isolées sous forme de protéine de type enzyme (1935), qui sera bientôt mieux caractérisée comme une nucléoprotéine (1937). Les études physico-chimiques sur les virus ont été un élément clé dans le déclenchement de la biologie moléculaire qui devait fournir des moyens supplémentaires pour révéler la véritable nature des virus « au seuil de la vie ». La vision de Beijerinck en 1898 n’a pas été appréciée ni vérifiée de son vivant. Mais Beijerinck avait déjà une idée claire du mécanisme derrière les phénomènes qu’il observait. Les développements en virologie et en biologie moléculaire depuis 1935 indiquent à quel point Beijerinck (et même Mayer, le prédécesseur de Beijerinck dans la recherche sur la mosaïque du tabac) avait été proche de la marque. L’histoire de la recherche sur la mosaïque du tabac et les engagements de Mayer, Beijerinck et d’autres démontrent que le progrès de la science n’est pas seulement une question de technologie mais aussi de philosophie. Le dessin animé Mayer de Raemaekers, inspiré de Beijerinck, représente artistiquement la question cruciale de la fiabilité de nos images de la réalité et de l’ampleur de notre interférence technologique avec la nature.

Journal Information

Depuis le début de son histoire, la Royal Society a consacré beaucoup d’attention à la publication des communications de ses Fellows et d’autres. Dans les trois ans suivant l’octroi de la première Charte, Henry Oldenburg, le premier secrétaire, a commencé à publier des Transactions philosophiques en mars 1665 et cela s’est poursuivi depuis. À partir de 1887, à partir du volume 178, les Transactions ont été divisées en deux séries: la Série A (Mathématiques et sciences physiques) et la Série B (Biologie). Les transactions sont publiées mensuellement et comprennent désormais des documents présentés lors de réunions de discussion ainsi que des thèmes et des revues spécifiques.

Informations sur l’éditeur

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