Par Ken Zurski

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En tant que premier diplomate américain en France, Benjamin Franklin a pleinement apprécié les plaisirs de prendre un bain, un luxe européen. « Je ne me suis jamais souvenu d’avoir vu mon grand-père en meilleure santé », a écrit William Temple Franklin à un parent. « Le bain chaud trois fois par semaine a fait de lui un homme assez jeune.

Les désirs de Franklin pour un bain ont peut-être été davantage influencés par les jolies servantes françaises qui l’administraient. « Sa gaieté agréable fait que tout le monde l’aime « , poursuivit son petit-fils dans la lettre,  » en particulier les dames, qui lui permettent toujours de l’embrasser. »

Quelles que soient les raisons pour lesquelles Franklin a pris un bain, il ne pouvait s’empêcher de se nettoyer dans le processus.

Franklin était certainement sur quelque chose et les baignoires de salle de bain ont rapidement été introduites en Amérique. Mais c’était une tâche juste d’en posséder une. Avant la plomberie intérieure, une grande baignoire peut avoir été faite de plomb en feuille et ancrée dans une boîte de la taille d’un cercueil. Plus tard, lorsque les baignoires sont devenues plus portables, elles ont été faites de toile et pliées; d’autres encore ont été cachées et abaissées comme un lit escamotable. Ils s’appelaient « soucoupes de bain. »

Cependant, pendant la majeure partie du XIXe siècle, les modèles de baignoires populaires étaient lourds et coûteux et utilisés autant pour la décoration que pour les autres usages prévus.

Ce n’était pas que la plupart des gens ne comprenaient pas les mérites de prendre un bain, mais c’était une corvée. L’eau devait être réchauffée et transportée et se refroidirait rapidement; puis une fois terminée, elle devait être déversée. Souvent, les familles utiliseraient la même eau de bain dans un ordre hiérarchique. Cela a sûrement forcé le dernier en ligne, généralement le plus jeune, à faire un plongeon beaucoup plus rapide que le premier.

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Dans la seconde moitié du XIXe siècle, à mesure que l’eau courante devenait plus courante, les baignoires devenaient moins mobiles. La plupart étaient encore encombrants, casés en acier et cerclés de cerisier ou de chêne. Des jambes de fer bronzées de fantaisie maintenaient la baignoire au-dessus du sol.

Les publicités de l’époque encourageaient les consommateurs à considérer la baignoire comme ornementale. « Pourquoi la baignoire ne devrait-elle pas faire partie de l’architecture de la maison? »les annonces ont demandé. Après tout, s’il doit y avoir un objet aussi grand dans la maison, il pourrait tout aussi bien être esthétique.

Amener les gens à utiliser réellement la baignoire pour se nettoyer? Maintenant, c’était une autre affaire.

Dans le cas de Franklin, quand une grande baignoire d’eau chaude n’était pas présente, il aimait prendre ce qu’il appelait des « bains d’air » à la place. Franklin pensait qu’être à l’intérieur et enfermé dans un espace infesté de germes, muré et fermé, était la raison pour laquelle il avait un rhume. Donc, pour éviter de tomber malade, Franklin ouvrait les fenêtres et se tenait complètement nu devant elle.

La ventilation était la clé de la prévention, a-t-il expliqué.