Par un chaud week-end de printemps de mai 1778, un général adolescent interrompit une fête extravagante organisée par des officiers britanniques, conduisant à un concours d’intelligence avec une force supérieure. Il n’y eut pas beaucoup de bataille, mais l’action de Barren Hill, au nord-ouest de Philadelphie, était un exemple classique des manœuvres militaires européennes du 18ème siècle effectuées sur le sol américain.

Pendant l’hiver 1777, l’armée britannique avait occupé la capitale des colonies rebelles, Philadelphie, tandis que l’armée continentale du général George Washington tremblait et mourait de faim à Valley Forge. Puis, au début de mai 1778, des espions de Philadelphie lui apprirent que les Britanniques se préparaient à évacuer la ville. Washington ne pouvait qu’espérer qu’il en avait pour son argent pour ce renseignement — son compte de dépenses comprenait l’élément: « Aux Services secrets pendant la détention de l’Ennemi. de 6 170 Phil Phila. » Cette somme équivalait à six mois de solde pour environ 150 soldats de son armée.

La réponse de Washington à ces renseignements fut d’envoyer une force forte de l’autre côté de la rivière Schuylkill pour protéger Valley Forge et décourager les troupes britanniques de mener des raids en provenance de la campagne, comme les 2 000 moutons et bovins qu’elles s’étaient approprié en décembre. Les 2 200 hommes et les cinq canons qu’il détacha pour la mission seront commandés par le général de division Marie Joseph Paul Yves Roch Gilbert du Motier, marquis de la Fayette.

Lafayette, comme les Américains connaissaient le marquis, était un jeune homme maigre et roux de 19 ans qui était déjà marié depuis trois ans. Il avait une fille de 19 mois à la maison en France et sa femme de 17 ans attendait un autre bébé. Pour le jeune Français, combattre les Anglais était une tradition familiale depuis des générations ; 300 ans avant sa naissance, un Gilbert Motier était monté aux côtés de Jeanne d’Arc en tant que maréchal de France. En 1759, quand Lafayette avait 2 ans, son père avait été coupé en deux par un boulet de canon à la bataille de Minden pendant la guerre de Sept Ans. Dans les États-Unis d’Amérique nouvellement déclarés et toujours assiégés, Lafayette espérait probablement croiser William Phillips, l’officier qui commandait l’artillerie qui a tué son père. Il se heurtera finalement à l’unité de Phillips à la bataille de Charlestown en 1781, mais Phillips est mort d’une fièvre avant que Lafayette ne puisse tirer sur lui.

Peu de temps après que les 13 Colonies eurent déclaré leur indépendance de la Grande-Bretagne, Lafayette approcha Silas Deane, un agent américain à Paris, et lui offrit ses services. Lafayette a laissé entendre qu’il pourrait aider les Américains à obtenir une aide militaire de la France, mais a déclaré que sa famille ne lui permettrait pas de rejoindre l’armée continentale à moins qu’il ne soit nommé général. Deane a pris l’appât et a fait une promesse non autorisée. Lafayette achète alors un navire de 220 tonnes avec deux canons et un équipage de 30 personnes pour naviguer vers l’Amérique du Nord. Le prix demandé était de 112 000#. Il paya 40# comptant et promit de discuter du solde avec son directeur financier.

Le roi Louis XVI désapprouve le fait que les nobles français aident les rebelles contre un roi et envoie un courrier à Bordeaux pour dissuader Lafayette de partir, mais le courrier manque le navire. Le roi promulgue également un édit interdisant aux officiers français de se rendre dans les colonies britanniques sans sa permission et ordonne à tous les officiers qui s’y rendent déjà de revenir,  » notamment M. le Marquis de la Fayette. »Une copie de l’édit devait être envoyée par navire pour intercepter Lafayette, mais un bureaucrate du ministère de la Marine l’a renvoyée au War Office car elle n’a pas été soumise en trois exemplaires, comme requis.

Le navire de Lafayette s’arrêta brièvement en Espagne, où un représentant de sa famille le rattrapa et le renvoya en France en voiture. À Bordeaux, cependant, un autre Français promis par Deane un grade de général persuada Lafayette de retourner à son navire. Avec des agents du roi et de sa famille à sa recherche, Lafayette se déguisa en coursier et fit son devoir de cavalier de poste pour retourner à son navire en Espagne. Il a finalement atteint Charlestown, en Caroline du Sud, sans argent. Il assura son navire auprès d’une compagnie américaine et, peu de temps après la signature des papiers, le navire fit mystérieusement naufrage dans un bar près de Charlestown. Lafayette a récupéré l’assurance et s’est dirigé vers Philadelphie.

Le nombre d’officiers français qui demandaient des commissions commençait à agacer le Congrès continental, et Lafayette reçut un accueil froid lorsqu’il arriva à Philadelphie en juillet 1777. Le Congrès, cependant, essayait également d’amadouer les Français pour qu’ils soutiennent la Révolution, et comme Lafayette était prêt à servir sans salaire et à payer ses propres dépenses, il l’a signé. Washington l’a emmené dîner et l’a laissé passer en revue l’armée, qui campait aux chutes de Schuylkill. Lafayette ne cessait de plaider pour commander une division, laissant entendre qu’il aimerait attaquer le Canada. Washington a commencé à s’irriter, mais le jeune général de division français s’est bien débrouillé dans certaines actions de scoutisme. Il a été blessé alors qu’il commandait une retraite de combat à la bataille de Brandywine le 11 septembre, et il a charmé tout le monde. En novembre, le Congrès a voté le commandement d’une division de Lafayette.

À Valley Forge le 5 mai 1778, Washington convoqua Lafayette, lui dit que la France avait déclaré une alliance officielle avec les États-Unis contre la Grande-Bretagne et l’embrassa sur les deux joues. Puis vint la décision d’envoyer une force à travers le Schuylkill avec Lafayette en charge.

Les Britanniques avaient aussi des espions à Philadelphie. Ils ont appris que les Américains étaient en mouvement et qui les dirigeait. Il n’y avait rien que les généraux britanniques auraient aimé mieux que d’embarrasser la nouvelle alliance franco-américaine en capturant le célèbre soldat français.

 » Le garçon ne peut pas m’échapper « , a écrit le lieutenant-général Lord Charles Cornwallis. Tout aussi sûr d’attraper Lafayette, le lieutenant-général Sir Henry Clinton invita les belles de la Loyalist society de Philadelphie à un dîner proposé pour rencontrer le jeune français glamour. Selon la rumeur, un navire rapide serait prêt à emmener le prisonnier à Londres après la fête.

Ignorant qu’il était considéré comme une proie de choix, Lafayette passa à gué le Schuylkill à Swede Ford à Norristown le vendredi 18 mai et mena ses troupes vers le sud jusqu’à Barren Hill, un site choisi parce qu’il pouvait être vu du point culminant de Valley Forge. Là, il poste la brigade du New Hampshire du brigadier général Enoch Poor’s et l’artillerie sur les hauteurs, juste à l’ouest de l’église luthérienne Saint-Pierre, face au sud. Le flanc gauche de la division était fixé à quelques maisons de pierre sur Ridge Road, près de Barren Hill Road. Le flanc droit butait sur des falaises abruptes le long du Schuylkill. La milice de Pennsylvanie de 600 hommes du brigadier général James Potter est envoyée au nord pour garder la route de Whitemarsh. La compagnie du capitaine Allan McLane, originaire du Delaware, est chargée de surveiller la route Ridge vers le sud. Avec McLane se trouvaient 50 Indiens Oneida agissant comme éclaireurs. Cette nuit-là, les Oneidas se sont entraînés à l’arc et à la flèche sur un essaim de chauves-souris dans l’église en pierre vide de 17 ans.

À Philadelphie, Clinton venait d’être nommé pour succéder au général Sir William Howe au poste de commandant en chef des forces britanniques en Amérique. Howe se préparait à partir pour l’Angleterre, et 22 de ses officiers empochèrent chacun 140 livres pour organiser une fête d’adieu extravagante. Ils ont appelé l’événement le Meschianza, qui signifiait selon eux un mélange ou un mélange, et l’ont organisé au manoir de feu Joseph Wharton, juste au sud de la ville, avec des pelouses balayant 1 000 mètres jusqu’à la rivière Delaware. Le 18 mai, à 15 h 30, les invités se sont rassemblés sur le quai Knight’s Wharf, en amont de la rivière depuis les limites nord de la ville. Une flottille de barges, décorées de drapeaux et de bruants, transportait les fêtards devant le front de mer de la ville, tandis que des canons saluaient, que la foule applaudissait et que des groupes sur des navires jouaient « God Save the King ». »Les femmes portaient des costumes médiévaux spécialement conçus, et les hommes et les chevaux habillés à la manière du roi Arthur jouaient sur la pelouse. Il y avait un énorme buffet, dansant dans une salle en miroir, 20 feux d’artifice différents à partir de 22 heures, un souper de minuit avec 430 places et 1 200 plats — au total, la fête la plus ostentatoire organisée à Philadelphie jusqu’à cette époque, et peut-être depuis.

Le capitaine McLane, un cus colonial indépendant qui était assez riche pour équiper et payer ses soldats de sa propre poche, a décidé de s’amuser. Juste avant l’aube, lui et quelques—uns de ses 150 hommes, appuyés par une compagnie de dragons, quittèrent Barren Hill et passèrent au galop devant les positions britanniques espacées le long de Wissahickon Creek au nord—ouest de Philadelphie et – sur une ligne traversant le nord de la ville – simula une attaque en larguant des pots de poudre et de ferraille en fer qui explosaient. Les sentinelles britanniques ont répondu avec des mousquets et des canons.

Les civils loyalistes de Philadelphie présents à la somptueuse fête à moins de deux miles au sud ont été effrayés par les explosions lointaines. Les officiers britanniques assurèrent aux invités inquiets que le bruit faisait partie du divertissement, tout en envoyant tranquillement des ordres frénétiques et en provoquant une confusion militaire inutile. Les échauffourées ont finalement éclaté à 4h30 du matin. Les officiers supérieurs britanniques n’ont pas dû se reposer beaucoup samedi alors qu’ils prévoyaient le mouvement contre le général de Washington.

À 22 h 30 le 19 mai, le Général de division britannique. James Grant quitte Philadelphie avec 5 500 Redcoats et mercenaires allemands, et 15 canons. Grant dédaignait l’armée américaine et avait déjà annoncé au Parlement qu’il pouvait  » marcher d’un bout à l’autre du continent avec 5 000 hommes. »Pour l’instant, cependant, tout ce qu’il avait à faire était de se diriger au nord de la ville, de se balancer vers Whitemarsh, de descendre à la colonie de carrefour de Plymouth Meeting — nommée d’après une maison de réunion quaker de 1703 — et de couper la route de la retraite américaine. Ses vétérans au combat ont fait la marche de 20 milles au lever du soleil.

Ailleurs, Général de division. Charles « No Flint » Grey menait 2 000 grenadiers britanniques et un petit contingent de dragons sur Germantown Road pour frapper le flanc gauche de Lafayette à la crête; les courbes de Germantown Road et de Ridge Road sont distantes de moins d’un mile à l’église Saint-Pierre. Grey était détesté par les Américains à cause de son attaque surprise dévastatrice contre les Continentaux endormis à Paoli l’automne précédent. Il avait gagné son surnom en récupérant les silex des mousquets de ses hommes pour s’assurer qu’ils ne pouvaient pas tirer pendant cette attaque, leur laissant le soin de massacrer les Américains avec leurs baïonnettes.

2 000 Redcoats supplémentaires ont été affectés à marcher sur Ridge Road pour affronter les Américains à Barren Hill et les piéger contre la rivière. Cet organe était dirigé par Clinton et Howe.

Le 20 mai à l’aube, il faisait brumeux et il faisait exceptionnellement chaud alors que des colonnes de soldats britanniques montaient sur Ridge Road. Leur avant-garde montée, trottant devant, est alors tombée sur les 50 Oneidas peints de guerre. Les Oneidas, qui n’avaient encore jamais combattu contre des soldats montés, se sont mis à crier, les chevaux britanniques ont été élevés et chaque groupe s’est sagement retourné et s’est rapidement dirigé dans l’autre sens. L’agitation alerta cependant les troupes de McLane. Ils capturent deux grenadiers britanniques dans le groupe avancé et les interrogent sur les plans de l’ennemi.

La milice en infériorité numérique de Potter détecta l’approche de Grant et se retira, mais négligea d’informer Lafayette que l’ennemi était en route. Il a reçu un avertissement de Whitemarsh lorsqu’un capitaine Stone (certaines sources l’appellent Stoy) de la milice a été réveillé chez lui par les pas des réguliers britanniques de passage. Le capitaine excité sauta nu du lit, sauta par une fenêtre arrière et courut vers une colline stérile. Il s’est effondré d’épuisement près de Plymouth Meeting, mais a envoyé son message à un citoyen, diversement connu sous le nom de Rudolph Bartle ou Richard Bartleson, qui a couru le reste du chemin pour alerter Lafayette. Les renseignements provenaient également de McLane, qui retourna à Barren Hill après avoir quitté une compagnie de fusiliers pour entrer en contact avec la force de Clinton sur la crête et combattre une action retardatrice.

Les Britanniques avaient maintenant environ 10 000 hommes qui manœuvraient pour attraper les 2 200 troupes continentales dans une enveloppe en tenaille, avec la rivière à l’arrière. Lafayette savait qu’il n’avait ni les effectifs ni la position pour affronter une armée qui le dépassait à 5 contre 1. Il savait aussi, cependant, qu’une autre route descendait après Spring Mill jusqu’à Matson’s Ford, un passage de rivière à l’actuelle ville de Conshohocken. La route passait le long d’un terrain rocheux et boisé qui était bas et hors de vue de l’ennemi.

Les soldats américains foraient à Valley Forge depuis mars sous la direction du général de division prussien, le Baron Friedrich von Steuben. Entre autres choses, ils avaient appris à battre en retraite rapidement dans des colonnes de peloton compactes et ordonnées, de style européen. Lafayette allait maintenant mettre leur nouvelle discipline à l’épreuve. Il établit calmement une petite arrière-garde autour de l’église, envoie des têtes de colonnes portant des drapeaux pour simuler le début d’une attaque contre Grant et ramène le gros de sa force à travers le Schuylkill à Matson’s Ford. Lorsque Clinton et Grant ont avancé leurs forces pour fermer le piège, ils ont été consternés de se heurter l’un à l’autre. Les Américains avaient échappé aux tenailles.

Les Britanniques rattrapent les dernières unités américaines au passage de la rivière. Une brève escarmouche s’ensuit au cours de laquelle neuf Américains sont tués ou capturés, tandis que les Britanniques comptent deux morts et sept blessés.

Lafayette forma rapidement ses hommes et ses canons le long de la rive ouest du Schuylkill. Jugeant qu’il serait suicidaire de tenter un assaut de l’autre côté de la rivière, les Britanniques firent demi-tour et retournèrent à Philadelphie, chauds et épuisés. En sortant sa petite division d’un piège face à une cote de 5 contre 1, l’adolescent général français avait déjoué et humilié certains des meilleurs généraux britanniques.

Les historiens ont depuis remis en question la sagesse de la décision de Washington d’envoyer un contingent aussi important pour la mission risquée à Barren Hill. Pour les militaires, cependant, le retrait sans heurt de Lafayette était un indice qu’une nouvelle armée continentale professionnelle avait émergé de Valley Forge, une armée qui avait une chance d’affronter la puissante armée britannique et de gagner l’indépendance des colonies américaines. Il aurait une plus grande occasion de prouver son courage un mois plus tard au Palais de justice de Monmouth.