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El essedarius (de la palabra latina para un Celta de la guerra carro, essedum).

Con respecto a otras posibles fuentes de información sobre el papel militar de los carros en Italia, los textos escritos por autores romanos y griegos posteriores se refieren con frecuencia a la guerra en Italia en la época de los reyes (etruscos) y la República de Roma, pero generalmente no mencionan vehículos como involucrados. Claramente, no solo los romanos de esa época, sino también otros pueblos itálicos dependían de la infantería y, en diversos grados, de tropas montadas. Cuando se mencionan vehículos con ruedas, en las batallas de Sentinum en Umbría (en 295), Telamon en Toscana (en 225) y Clastidium en Emilia Romagna (en 222), pertenecen a invasores: Galos, es decir, tribus celtas. Desafortunadamente, los textos no dan información sobre el aspecto de estos vehículos ni sobre sus números. En cuanto a la forma en que se emplearon los vehículos, Tito Livio, en su relato de la batalla de Sentinum, se refiere a un ataque repentino de los galos con dos tipos de vehículos (los términos utilizados son essedum y carrus) sobre las tropas montadas en el ala izquierda romana. El relato de Tough Livy no proporciona detalles de sus tácticas, el ataque frontal claramente tomó a los romanos por sorpresa, muy probablemente debido a su falta de familiaridad con los vehículos militares. En Telamón en 225 a. C., los carros se encontraban en los flancos de la infantería y la caballería utilizados en una sola masa independiente, apoyada por las tropas ligeras. Esto apoyaría la opinión de que los carros rara vez se usaban activamente en la batalla en Italia.

Los romanos se encontraron por primera vez cara a cara con un ejército helenístico moderno en 280 a.C., cuando Pirro acudió en ayuda de la ciudad griega de Tarento, en el sur de Italia, en su conflicto con Roma. Después de dos grandes derrotas, los romanos finalmente pudieron derrotar al rey de Epiro en 275 en Malvento, pero la resistencia obstinada de los legionarios romanos tuvo más que ver con este éxito que con cualquier generalato inspirado. En muchos aspectos, el estilo de mando romano pertenecía a una época más antigua y sencilla, con muchas menos expectativas de maniobras prolongadas antes de una batalla campal, ya que cada bando buscaba tantas pequeñas ventajas como fuera posible. Sin embargo, una vez que comenzó la lucha, el comportamiento del general romano difería notablemente de su homólogo helenístico. Un magistrado en lugar de un rey, el romano no tenía un lugar fijo en el campo de batalla, ni un guardaespaldas real a cuya cabeza se esperaba que cargara. El cónsul se colocaba donde pensaba que ocurriría el combate más importante y durante la batalla se movía detrás de la línea de combate, alentando y dirigiendo a las tropas. Los ejércitos helenísticos rara vez hacían mucho uso de las reservas, pero la formación básica de la legión romana mantuvo de la mitad a dos tercios de sus hombres en el frente al comienzo de la batalla. Era tarea del general alimentar a estas nuevas tropas cuando la situación lo requería.

Roma ciertamente no había abandonado todas las tradiciones heroicas y, a veces, los generales participaban en combate. Muchos aristócratas se jactaron del número de veces que habían luchado y ganado combates individuales, aunque para el siglo III a.C., lo más probable es que lo hubieran hecho mientras servían en una capacidad menor. En Sentinum, en 295 a. C., uno de los dos cónsules con el ejército, una fuerza excepcionalmente grande para enfrentarse a una confederación de enemigos samnitas, etruscos y galos, realizó un ritual arcaico cuando se «dedicó» a sí mismo como sacrificio a la Tierra y a los dioses del Inframundo para salvar al ejército del Pueblo Romano. Una vez que había completado los ritos, este hombre, Publio Decio Mus, espoleó a su caballo hacia adelante en una carga solitaria contra los galos y fue asesinado rápidamente. Tito Livio afirma que había entregado formalmente su mando a un subordinado antes de este suicidio ritual (un gesto que era algo así como una tradición familiar, ya que su padre había actuado de la misma manera en el año 340 a.C.). Sentinum terminó en una dura y costosa victoria romana.

En la Tercera Guerra Samnita (298-290 a. C.), Roma se enfrentó a una alianza de Etruscos, Umbros, Samnitas y galos; y la guerra culminaría en una de las batallas más decisivas de la historia italiana: una batalla, en efecto, para decidir si toda Italia se convertiría en romana o no.

Tal era su extensión geográfica, la coalición enemiga tenía la línea romana a través de Italia estirada, y en 296 a.C. el principal ejército samnita se abrió paso, se trasladó al norte y se vinculó con los etruscos, Umbros y galos. Al año siguiente, repitieron esta hazaña, y esta vez se volvieron contra el ejército romano perseguidor y lo aplastaron en la Batalla de Camerinum. El estado romano se sumió en una crisis. La constitución se suspendió a medida que se creaban comandos especiales y los titulares de cargos en ejercicio continuaban más allá de sus términos normales. Hombres mayores y ex esclavos fueron movilizados para llenar las filas de nuevas legiones, y otros dos ejércitos consulares, 35.000 hombres en total, fueron enviados al campo de batalla antes de finales del verano de 295 a.C. Aun así, cuando los romanos se acercaron al ejército de la coalición acampado en Sentinum, en la frontera entre Umbría y Piceno, fueron superados en número. Para mejorar las probabilidades, una fuerza romana separada invadió Etruria, con la esperanza de que la amenaza de devastación atraería a las fuerzas etruscas y umbras; lo cual hizo. A pesar de esto, cuando los romanos ofrecieron la batalla, los samnitas y galos restantes aceptaron el desafío (una condición previa casi esencial del combate en la guerra antigua, ya que un ejército que optó por permanecer en su campamento fortificado, a menudo ubicado a la defensiva, solo podía ser atacado en grave desventaja).

Los samnitas fueron desplegados en el flanco derecho de la coalición, frente al ejército consular de Quinto Fabio, los galos a la izquierda, frente al cónsul Publio Decio. La doctrina militar romana era esencialmente ofensiva, aunque aconsejaba precaución en la preparación para esto y la elección de un momento oportuno. En este día, el cónsul mayor Fabio representaba a caution, su colega más joven Decio el espíritu de la ofensiva. Fabio estaba decidido a contenerse en la izquierda, confiando en que el entusiasmo de los guerreros bárbaros opuestos se erosionaría más rápidamente en una larga espera que el de los ciudadanos campesinos estólidos del Lacio. Pero Decio estaba decidido a atacar a la derecha tan pronto como se abriera la batalla.

El ejército romano que luchó en Sentinum era muy diferente de la falange hoplita del siglo V a.C. Un siglo de guerras contra enemigos poco equipados que luchaban en formaciones más abiertas y de movimiento rápido, guerras que a menudo se libraban en terrenos difíciles favorables para la guerrilla y el escaramujo, habían transformado el equipo, la organización y las tácticas romanas. La Segunda Guerra Samnita pudo haber completado la transición. Los densos bloques de hombres con lanzas y escudos superpuestos que habían formado la falange se habían convertido en formaciones más sueltas de hombres armados principalmente con jabalina (pilum) y un escudo oval o rectangular más ligero (scutum). Las unidades grandes, la legión (legio) de aproximadamente 4.200 hombres, se dividieron en pequeñas subunidades de 120 llamadas «manípulos» (manipuli significa «puñados»), y se desplegaron en una formación de tablero de ajedrez abierto y se entrenaron para maniobrar de forma independiente. Las nuevas legiones fueron diseñadas para la guerra móvil y ofensiva. A diferencia de la falange relativamente lenta, engorrosa y defensiva, se esperaba que se desplegaran, avanzaran, giraran y, si era necesario, alteraran el frente rápidamente; y cuando se acercaba el momento, lanzarían jabalinas para desorganizar las filas enemigas, y luego cargarían con espada y escudo.

Aún así, Sentinum fue muy reñido. El ataque de Decio a la derecha pronto se vio empantanado en un enfrentamiento frontal con la línea gálica, y cuando desató a su caballería en el extremo derecho en un esfuerzo por girar el flanco enemigo, fueron recibidos por la caballería gálica y, una vez envueltos, contra-cargados y derrotados por la fuerza de carros gálicos. El pánico rápidamente comenzó a infectar a los legionarios, y, al hacerlo y su línea vaciló, la infantería galaica avanzó. Decio, incapaz de apuntalar la derecha romana que colapsaba, pronto se perdió en un extraño frenesí religioso. Pidiendo a la Madre Tierra y a los Dioses del Inframundo que aceptaran a las legiones del enemigo junto con él como un sacrificio, galopó su caballo hacia la línea gálica y murió. Fabio ofreció ayuda más práctica. Separando unidades de la línea trasera de sus legiones a la izquierda, fue capaz de detener la derrota y lanzar un contraataque a la derecha, una compleja secuencia de maniobras que solo fue posible gracias a la mayor flexibilidad de las nuevas legiones. El avance galo se detuvo, y, a medida que los romanos se reformaron y renovaron su ataque, los guerreros galos formaron un muro defensivo. Mientras tanto, sondeando a la izquierda, Fabio encontró el espíritu de los samnitas frente a él flaqueando, como se había anticipado. Lanzando su infantería frontalmente y su caballería en el flanco izquierdo, rompió la línea samnita después de una breve resistencia, dejando el muro de escudos galos aislado en el campo de batalla. Agotadas mental y físicamente por horas de lucha y ahora rodeadas, las unidades galas se desintegraron y huyeron. La carnicería de la batalla y la persecución reclamó, según se dice, 25.000 samnitas y galos, y otros 8.000 fueron hechos prisioneros; pero las pérdidas romanas, de 9.000, también fueron pesadas, especialmente a raíz de las pérdidas aún más pesadas en Camerinum a principios de ese año. Sin embargo, Sentinum había asegurado la hegemonía romana en Italia.

Los acontecimientos entre 293 y 264 a.C. son oscuros, ya que las partes relevantes de la Historia de Roma de Tito Livio, nuestra fuente principal, se han perdido. Pero si no conocemos una cronología precisa, el impulso general y el resultado son claros. Sentinum dejó a la coalición anti-romana con el respaldo roto, y las implacables ofensivas romanas de año en año a partir de entonces impidieron cualquier posibilidad de su restauración. Samnio, Etruria, Umbría y la tierra de los Senones Galos fueron conquistados y sometidos a Roma, principalmente como «aliados» obligados por tratado, aunque algunas tierras fueron anexionadas al estado romano o se establecieron con colonos latinos. La victoria en Sentinum hizo de la República Romana la única superpotencia italiana, y en una generación había absorbido la mayoría de los estados menores. Algunos todavía se aferraban a la independencia, como las ciudades griegas del extremo sur, la principal de las cuales era Tarento. Otros, aliados poco dispuestos de Roma, todavía aspiraban a liberarse: los demócratas gobernados por oligarcas pro-romanos en las ciudades de Campania, y muchos entre los pueblos de habla osca de los Apeninos centrales y meridionales. Pero, demasiado débiles para enfrentarse a Roma en solitario, los rebeldes contra la Pax Romana se vieron obligados a buscar en el extranjero un aliado más poderoso. Los griegos, al menos, pronto encontraron uno, un Alejandro de los últimos días, un aventurero militar y aspirante a campeón de la «libertad» griega: el rey Pirro de Epiro.

En 296 a.C., las legiones de Apio llevaban los números I y IV, pero cuando Ruliano asumió el mando, fueron renumeradas. En Sentinum, las legiones de Ruliano tenían los números I y III, pero no podemos estar seguros de que ambos fueran los regimientos originalmente reclutados por Apio, ya que uno puede ser la legión con caballería extra que Ruliano reclutó de voluntarios en Roma. El imperio de Escipión Barbato le permitió asumir el mando de una de las tres legiones de Ruliano y hacerse cargo de los Apeninos para defender Camerinum, el aliado clave de Roma en Umbría. Esta legión tenía el número II.

Las circunstancias que llevaron a Barbatus y a la Segunda Legión a Camerinum son inciertas. Egnacio ciertamente trasladó su ejército a Umbría, tal vez con la intención de obligar a Camerinum a unirse a él, o simplemente para dejar que sus tropas hambrientas de saqueo lo saquearan, pero Barbato llegó allí antes que él. Un posible escenario es que los cónsules recibieron inteligencia de la intención de Egnacio, pero por alguna razón sus ejércitos no pudieron marchar, por lo que Ruliano hizo propraetor a Barbato y lo investió de imperio. Barbato entonces hizo una rápida marcha sobre los Apeninos con la legio II y estableció un campamento en las cercanías de Camerinum. Los cónsules hicieron un seguimiento cuando pudieron hacerlo.

El propraetor fue probablemente el primero de su rama del clan Cornelii en llevar el famoso cognomen Escipión. Es concebible que tomara el nombre cuando fue elegido cónsul; un escipión era un bastón que significaba rango magisterial. Su otro cognomen nos dice que era barbudo (barbatus). El elogio inscrito en su sarcófago declara que el propraetor barbudo era tan guapo como valiente, pero la precaución era la mejor parte del valor cuando el anfitrión de Egnacio apareció a la vista. No sabemos si el pequeño ejército de Barbatus incluía aliados, pero claramente no era rival para las grandes fuerzas desplegadas contra él. Temiendo que su campamento fuera invadido, Barbato abandonó la posición y se dirigió a una colina situada entre ella y Camerinum. La colina sería más fácil de defender, pero el astuto Egnacio se anticipó al general romano y ya había enviado tropas para ocupar la cima de la colina. Barbatus no pudo enviar exploradores para reconocer la posición. Sus tropas subieron a la colina y se encontraron cara a cara con guerreros samnitas y galos. El resto del ejército confederado se agrupó detrás de los romanos. Barbatus, la Segunda Legión, y cualquier cohorte aliada que tenía, estaban atrapados.

Mientras tanto, Rulliano y Mus estaban siguiendo con sus fuerzas consulares. A medida que se acercaban al Camerinum, jinetes galos cabalgaron para burlarse y acosar a la columna de marcha romana. Los soldados senonianos tenían cabezas recién cortadas empaladas en sus lanzas o colgando de la tachuela de sus caballos. No se sabe cuánto tiempo Barbato y su pequeño ejército estuvieron atrapados en la colina, pero cuando aparecieron los cónsules, la legión casi fue destruida y el propraetor seguramente anticipaba la muerte o la captura ignominiosa. Afortunadamente para Barbato, Egnacio retiró sus tropas antes de que fueran atrapadas por el nuevo ejército romano. El general samnita marchó a Sentinum, a unas 50 millas al norte y se preparó para dar batalla. Las Cuatro Naciones se dividieron de nuevo en dos campos, los Samnitas y los Senones en uno, y los etruscos y los umbros en el otro. Egnacio planeaba enfrentarse a un ejército consular con sus samnitas, y los Senones lucharían contra el segundo. Mientras los romanos estaban completamente ocupados, los etruscos y umbros emergían de sus atrincheramientos, rodeaban a los ejércitos asediados y capturaban el campamento romano ligeramente defendido ubicado a 4 millas de distancia, dejando a las legiones y cohortes aliadas sin ningún lugar seguro a donde retirarse y vulnerables al ataque por la retaguardia. Egnacio pudo haber esperado que esto fuera suficiente para hacer que el ejército romano se rindiera o huyera. Tito Livio nos informa que los desertores del ejército de Egnacio trajeron noticias de este plan a Ruliano y, por lo tanto, el cónsul envió órdenes a Megelo y Centumalo para que abandonaran sus posiciones sobre Roma e invadieran el territorio de Clusio en Etruria. Este ataque de distracción tiene el efecto de persuadir a los etruscos para que se apresuren a regresar a casa. No aparecen en el relato de Tito Livio de la Batalla de Sentinum (el relato principal), ni tampoco los umbros, algunos de los cuales pueden haber optado por ayudar a los etruscos (aliados más naturales que los samnitas o los galos depredadores), mientras que otros contingentes umbros, al ver la coalición debilitada, optaron por partir a sus ciudades de origen.