Imagine una batería que podría recargarse durante décadas. No más deshacerse de los teléfonos celulares debido a la disminución de la duración de la batería. No más vertederos llenos de baterías de iones de litio.

Este es un paso más cerca de la realidad, gracias al trabajo de investigadores de la Universidad de California en Irvine.

El descubrimiento que podría conducir a baterías de ultra larga duración ocurrió por casualidad. Un equipo de investigadores dirigido por Reginald Penner, presidente del departamento de química de la universidad, había estado estudiando nanohilos, pequeños cables conductores que muestran una gran promesa para su uso en baterías. El problema es que los nanohilos son frágiles y generalmente comienzan a deshilacharse y agrietarse después de un cierto número de ciclos de carga.

Un día, Mya Le Thai, candidata a doctorado en el laboratorio de Penner, decidió por capricho cambiar el electrolito líquido que rodea el conjunto de nanohilos por una versión en gel.

«Empezó a poner en marcha estos condensadores de gel, y ahí fue cuando nos sorprendió», recuerda Penner. «Ella dijo,’ esta cosa ha estado haciendo 10.000 ciclos y todavía está en marcha. Regresó unos días más tarde y dijo que ha estado en bicicleta durante 30.000 ciclos. Eso continuó durante un mes.»

El equipo se dio cuenta de que tenían algo especial en sus manos. Aunque todavía no están seguros de por qué el uso de un electrolito de gel parece evitar que los nanocables se rompan, tienen una hipótesis. El gel, explica Penner, es casi tan espeso como la mantequilla de maní. Los nanohilos, que son cientos de veces más delgados que el cabello humano y están hechos de óxido de manganeso, son 80 por ciento porosos. Con el tiempo, el gel espeso se filtra lentamente en los poros de los nanohilos y los suaviza. Esta suavidad reduce su fragilidad.

«Después de 5000 ciclos con líquido normal, comience a romperse», dice Penner. «Y luego empiezan a caerse. Nada de eso está pasando en el gel.»

En este momento, el equipo está trabajando para probar esta hipótesis. Si es correcto, continuarán experimentando con diferentes tipos de materiales y geles para ver qué funciona mejor. Si el trabajo se mantiene, los nanohilos envueltos en gel podrían eventualmente ser un componente en baterías de ultra larga duración. Es probable que esto ocurra varios años después, dice Penner, aunque ha estado recibiendo llamadas de empresas interesadas en la creación de su laboratorio.

«El panorama general es que puede haber una forma muy sencilla de estabilizar los nanohilos del tipo que estudiamos», dice Penner. «Si esto resulta ser cierto, sería un gran avance para la comunidad.»

Dado que la mayoría de los aparatos electrónicos domésticos tienen una vida útil limitada por factores además de la vida útil de la batería, una batería que dura una o dos décadas podría sobrevivir fácilmente al dispositivo que alimenta.

«Si pudiera obtener 100,000 ciclos de una batería de iones de litio, podría significar que nunca necesite comprar dos de ellos», dice Penner. «Estamos hablando de una vida de 20 años, tal vez incluso más que eso.»