Por Alex Fradera

Todos diferimos en cuánta actividad cerebral empática experimentamos en respuesta a presenciar a otra persona con dolor. Por ejemplo, los médicos de los hospitales, que están expuestos regularmente al sufrimiento de otras personas, tienden a mostrar una respuesta amortiguada, tal vez una necesidad pragmática para hacer frente en el trabajo, y podrían explicar en el camino el humor de la horca blasé visto en la profesión. Si estas diferencias se encuentran dentro de un trabajo, tal vez también ocurran dentro de una elección de estilo de vida, como una que implica jugar y consentir actividades dolorosas, como la esclavitud, la disciplina, el dominio, la sumisión, el sadismo y el masoquismo, generalmente abreviado como BDSM.

Como informan en Neuropsicología, Siyang Luo de la Universidad Sun Yat-Sen y Xiao Zhang de la Universidad Jinan exploraron este tema al ejecutar primero un estudio preliminar en línea en un foro web chino de BDSM, encontrando que entre géneros y roles de BDSM, las sumisas femeninas mostraron las diferencias más claras de los controles en términos de tener una respuesta disminuida al dolor de otras personas y puntuaciones más bajas en aspectos de un cuestionario de empatía. (Los doms femeninos no mostraron una respuesta diferente confiable al dolor, y los practicantes masculinos de BDSM apenas se diferenciaron de los controles.)

A continuación, Luo y Zhang invitaron a 32 de estas practicantes sumisas junto con 32 controles femeninos, a su laboratorio, donde midieron su actividad cerebral eléctrica con EEG (electroencefalografía) mientras veían imágenes de rostros con expresiones neutras o dolorosas. Los participantes sumisos autoidentificados encontraron expresiones dolorosas menos desagradables e intensas que los controles, y cuando las imágenes se enmarcaron en un contexto BDSM, también las encontraron más agradables y excitantes, replicando vagamente lo que se sugirió en el experimento en línea.

Los datos del EEG mostraron que un pico negativo temprano en la actividad cerebral en los lóbulos frontales (llamado N1) fue mayor para los controles cuando vieron estímulos dolorosos versus neutros, y más cuando el participante encontró las imágenes particularmente desagradables. Pero para los sumisos, el N1 fue similar en ambos casos. Investigaciones anteriores han implicado a N1 en el registro de información amenazante, como la que se denota en una cara temerosa, por lo que esto podría sugerir que los sumisos estaban viendo menos amenazas, entendibles dadas las prácticas sumisas que voluntariamente incorporan dolor.

Mientras tanto, un pico positivo en la actividad cerebral, también en los lóbulos frontales (llamado P2), que generalmente se asocia tanto con el dolor como con el procesamiento de emociones, se aplanó en los participantes sumisos cuando vieron el dolor genérico, lo que nuevamente sugiere una respuesta menos empática. Sin embargo, al ver imágenes relacionadas con BDSM, su P2 era en realidad más grande que los controles, y esto se correlacionó con sus calificaciones de excitación subjetiva, lo que sugiere que la respuesta cerebral estaba capturando su interés en el dolor en lugar de la angustia. Una tercera señal de onda cerebral, también asociada con el procesamiento de emociones (el «LPP» en el lóbulo parietal), también mostró una atenuación en el grupo sumiso, corroborando el caso de un debilitamiento de la respuesta empática.

Luo y Zhang también midieron la empatía cotidiana de sus participantes, en términos de cómo se relacionaban con otras personas. De nuevo, el grupo sumiso tenía puntajes de empatía significativamente más bajos que los controles, centrados en una menor capacidad reportada para tomar diferentes perspectivas, por ejemplo, «Me resulta difícil ver las cosas desde el punto de vista del otro tipo.»

Este estudio se limita a un subgrupo de personas que practican BDSM, y no implica el campo más amplio. El hecho de que los efectos se descubrieran inicialmente para mujeres, no para hombres, puede reflejar el hecho de que los hombres tienden a ser menos empáticos para empezar. Y la identificación del estudio en línea de los practicantes sumisos, en lugar de los dominantes, como que tienen una empatía más baja de lo normal y una respuesta atípica al dolor, podría reflejar que este es el subconjunto de personas que voluntariamente se exponen a la experiencia del dolor, que podría ser densos, o porque este grupo está compuesto por individuos que comenzaron menos sensibilizados.

Este último tema es un punto a destacar, ya que no sabemos si el tipo de persona atraída por las prácticas sumisas es diferente de la norma, el estudio no muestra que la práctica de BDSM cause cambios en la empatía. Pero que las diferencias puedan ser producidas por la práctica es ciertamente conceptualmente posible, tanto a partir de los principios generales de la plasticidad cerebral como de percepciones más específicas de la ciencia del dolor. Trabajar en un servicio de manejo del dolor durante este verano no me ha dejado ninguna duda de que nuestra relación con el dolor está moldeada por factores psicológicos y puede cambiar con el tiempo. Se necesitará más investigación para saber si este es el caso aquí.

Si las prácticas sumisas estuvieran causando cambios empáticos, ¿importaría esto? Por un lado, nuestras respuestas empáticas neuronales no dictan nuestras capacidades morales: no asumimos que los médicos de urgencias son menos cuidadosos que los corredores de bolsa, incluso si están menos sensibilizados con alguien que sufre una lesión. Algunos incluso argumentan que estar atados a la empatía reactiva es un estado moral que haríamos bien en renunciar. Por otro lado, como cubrimos aquí en el Digest recientemente, hay evidencia que vincula las respuestas empáticas neuronales incluso con decisiones altruistas muy concretas, como donar un riñón a un extraño. Además, si los puntajes de empatía de rasgos más bajos entre los practicantes de BDSM fueran el producto de sus prácticas sexuales, podría decirse que valdría la pena reflexionar sobre esto, ya que podría tener consecuencias potenciales para la calidad de sus relaciones.

—Empathy in female submissive BDSM practitioners

Alex Fradera (@alexfradera) is Staff Writer at BPS Research Digest