En las fotografías tengo dos años, sosteniendo una regadera, con las manos fangosas y una sonrisa radiante. Estos retratos fueron tomados por Oscar Mellor como agradecimiento a mi madre por presentarle a Henri Tajfel, y a mi padre por reclutar a los sujetos fotográficos para los experimentos de Tajfel sobre discriminación y categorización social. Así que tal vez mi vida muy temprana determinó mi interés en la psicología social.Nací a principios de la década de 1960 en Oxford, cuando mis padres eran estudiantes universitarios. Tener un hijo «inesperado» les impidió en gran medida salir a experimentar los años 60, por lo que en su lugar lo invitaron a nuestra terraza de fusión en la isla de Osney. Nuestro hogar era el lugar ideal para aquellos que exploraban el cambio social en Oxford en la década de 1960. Estas caras, ahora catalogadas como parte de la historia psicológica, fueron mis primeros familiares.

Cuando dejé la escuela en 1980, mi primer trabajo fue trabajar en una empresa de vestidos de novia de diseño: costura a mano, adornos y diseño de tocados. Ya tenía un lugar para estudiar psicología en la Universidad de Brunel, pero necesitaba hacer algo práctico después de años de escolaridad. Mi experiencia en el diseño textil ha sido una influencia continua en mi enfoque de la psicología organizacional. Me he centrado en usar lo que sabemos para diseñar diferentes entornos psicológicos, trabajando con incertidumbre creativa, en lugar de usar métodos de investigación en organizaciones.

Elegí estudiar en la Universidad de Brunel, ya que ofrecía un curso de sándwich fino, con seis meses cada año en prácticas. Esto fue importante porque crecí en una pobreza relativa (en la escuela primaria a la que asistí, era el único niño en mi clase con comidas escolares gratuitas). Ganar dinero era una necesidad dadas las circunstancias de mi familia. Con el precio de estudio de hoy, sospecho que nunca habría hecho un título.

Mis padres se divorciaron justo antes de que me mudara de la escuela primaria. Esto los dejó a ambos con limitaciones financieras y a mí viviendo entre sus dos casas. Mi padre, con raíces «hechas buenas» de la clase trabajadora irlandesa, vivía en el extremo elegante de la ciudad, acogiendo a muchos inquilinos para hacer frente financieramente. Mi madre, de formación académica de clase media, vivía en el extremo empobrecido de la ciudad. Regularmente experimenté comentarios como’ perra engreída ‘caminando hacia y desde la casa de mamá en uniforme de escuela primaria, y’ pikey sucio ‘ caminando cerca de la casa de papá. También experimenté la vergüenza de los maestros en la escuela cuando tuve que explicar la realidad de las restricciones financieras de mis padres.

Viví con el recordatorio diario de que no encajaba en ninguna parte, siempre estando en el «lado equivocado» de la intersección de clase, género, etnia, educación y pobreza. Esta experiencia temprana de ser el forastero ha dado forma a mi perspectiva. Si bien claramente tengo las ventajas de ser blanco, educado y con una voz de clase media, estoy sintonizado con las realidades de la desventaja, el proceso de ‘otredad’ y el dolor que esto causa; realidades que aquellos con antecedentes más fáciles a menudo ignoran. También podría argumentar que esta fue una preparación efectiva para ser mujer y salir como «psicóloga» en la industria de la construcción a finales de la década de 1980 a principios de la década de 1990.

Otro atractivo de Brunel fue que el decano, Liam Hudson, había escrito un libro llamado Imaginaciones contrarias. Me encantó el título, ya que sabía que tenía uno, una orientación que comprendía la imaginación de un diseñador con la determinación de un activista. Fui activista desde muy joven. Un recuerdo importante para mí es viajar a Birmingham a los 16 años para protestar contra el Frente Nacional. Siguiendo los pasos de mi abuela, protestando en la década de 1930 contra Mosely, me caí del autobús en lo que creo que se llama la batalla de Digbeth.

Mientras que Brunel no cumplió con la contradicción que esperaba, la estructura del programa de psicología me permitió estudiar sociología, economía y antropología y ofreció capacitación jurídica de nivel inicial. Esta amplitud, combinada con las colocaciones en prisión, preparó mi interés en la literatura sobre justicia organizacional tal como se desarrolló en la década de 1990, y proporcionó la base para obtener la calificación en derecho laboral.

Hice una elección de empleo bastante inusual después de graduarme. Me establecí como trabajador autónomo, lo que a mediados de la década de 1980 no era tan común. La razón era mi enfermedad crónica, que necesitaba ocultar para ganarme la vida. Gané confianza al escuchar a Joanna Foster describiendo las carreras femeninas como «colchas de retazos». Celia Kitzinger la había invitado (como jefa de la Comisión de Igualdad de Oportunidades) a hablar con la nueva Sección de Psicología de la Mujer de la Sociedad Británica de Psicología.

Secretos y el sistema
Mi abuelo murió cuando tenía seis años. Él había sido una fuente clave de estabilidad para mí en lo que era un hogar cada vez más estresado, y nos desintegramos lentamente después de esto. Nacido en 1895 en una comunidad irlandesa en un barrio marginal de Manchester (sus palabras), dejó la escuela por necesidad a los 13 años. A través de su herencia de viajero, ayudó a dar forma a la estructura del transporte en la transición de caballo a máquina, sirviendo en el comité parlamentario de transporte del Reino Unido en la década de 1930. Recuerdo el sentimiento de satisfacción de seguir sus pasos cuando fui nombrado miembro de la Junta de Operaciones de Transporte y Gobierno Civil en Hewlett Packard en 2007, y más tarde a un cargo ejecutivo de alto nivel en British Airways.

Murió en el momento en que un niño comienza a notar el mundo exterior y reclamar un lugar en él. Alrededor de un año después de su muerte, estaba sola con mis dos hermanas menores la noche en que nuestra casa se quemó. Mis dos padres estaban fuera, asistiendo a eventos fuera del horario de trabajo requeridos por la institución para la que mi padre trabajaba. Entonces no había políticas favorables a la familia. Mi madre me había ordenado que me asegurara de que todos nos quedáramos en la cama y no abriéramos la puerta. Se fueron con prisa y se olvidaron de apagar el gas debajo de la sartén. Sucedió lo inevitable. Me desperté con el ruido de la caída de algo, el sabor del humo heard escuché la voz de un vecino llamando a través de la puerta principal para abrirlo. Desobedecí las instrucciones explícitas de mi madre y fuimos barridos antes de que llegaran los servicios de emergencia.

Lo que siguió fue el silencio, un encubrimiento. Todos en el bloque de pisos se confabularon con una historia falsa de que mi madre había estado en casa y nos había sacado a tiempo. Como familia, no hablamos de ello hasta dentro de 40 años. Incluso a esta temprana edad vi y sentí el «sistema» en funcionamiento. No pude expresarlo, pero llegué a conocer su poder. Estoy convencido de que esta experiencia formativa es la razón por la que noto los procesos sistémicos en torno a la disfunción organizativa, el cumplimiento social y la denuncia de irregularidades. He utilizado mi formación en psicología basada en esta experiencia temprana para desarrollar un enfoque de auditoría y remedio psicosocial organizacional (que describo en mi libro de texto reciente publicado con Routledge).

Poco después del incendio, empecé a tener los síntomas de lo que más tarde se diagnosticó como enfermedad celíaca: infecciones en el pecho, piernas temblorosas, dolor en las articulaciones, fatiga, vómitos y dolor intestinal. Desarrollos recientes en nuestra comprensión del trauma sugieren que este fuego fue probablemente el detonante que activó una predisposición genética. Sé que dejé de sentirme segura en ese momento, y como psicóloga adulta ahora entiendo el impacto que este trauma no atendido habrá tenido en mis niveles de vigilancia. Hace poco escuché a una víctima de la Torre Grenfell describiendo su experiencia, diciendo «el fuego vive en mí, ahora es parte de mí». Mi experiencia no fue tan devastadora como la de ella: los mecanismos de seguridad hicieron su trabajo y nadie murió. Pero sé exactamente lo que quiere decir. Todavía sufro con flashbacks, recuerdos que son viscerales y no visuales. Como era de esperar, me fascina la investigación que explora las consecuencias fisiológicas del trauma psicológico, el papel del micro-bioma en la salud psicológica y el desafío a la afirmación de que los recuerdos falsos del trauma se pueden implantar visualmente.

Puntos de inflexión
Los síntomas de la enfermedad celíaca no diagnosticada plagaron mis años de educación, pero manejarlos se volvió aún más complejo a medida que ingresaba al lugar de trabajo. Me gradué 10 años antes de la legislación de discriminación por discapacidad y la única opción viable era enmascarar mis síntomas. Conseguí contratos a tiempo parcial con el Instituto Tavistock, la Unidad de Estudios de Construcción de la Universidad Brunel y un proyecto de tratamiento de drogas en Londres. La opción de Psicólogo Colegiado se introdujo poco después de graduarme, y trabajé para asegurarme de que mis «conciertos» se convirtieran en un portafolio de psicología ocupacional adecuado. Mi reputación como psicóloga aplicada creció y, en 1987, me dieron un contrato como psicóloga en el plan de desarrollo inmobiliario de Londres llamado Proyecto Broadgate.

Este contrato me proporcionó los datos que necesitaba para mi doctorado. Paralelamente a mi formación como psicólogo profesional, realicé un doctorado en Sociología del Conocimiento Científico supervisado por el profesor Steve Woolgar, investigando redes y traducción de conocimientos a través de la frontera entre la academia y el mundo empresarial (¡ahora descrito como «impacto»!) Este enfoque, utilizando mi investigación sociológica sobre la ciencia y la credibilidad, ha sido integral para ocupar con éxito puestos de alto nivel en grandes empresas, al tiempo que era el primer psicólogo en cada puesto.

Poco después de completar mi doctorado, el profesor Stephen Linstead me ofreció un puesto de profesor titular de seis meses en Australia. Esto se basó en mi integración de artes, diseño, sociología y psicología, para enseñar innovación a estudiantes de negocios. Mi traslado a Australia llevó a Rio Tinto a encargarme de auditar los procesos de cambio organizacional en grandes obras de construcción en Australia y Nueva Zelanda. También fue un punto de inflexión importante para mi salud. Me estaba irritando cada vez más el fracaso del sistema médico del Reino Unido para abordar mis problemas. En efecto, vivía con un sesgo confirmatorio en la acción. Describía mis síntomas a cada nuevo médico que conocí en el Reino Unido, pero cuando leyeron las notas médicas sobre mí, ignoraron el examen físico. En cambio, cada uno me decía que tenía un problema de «salud mental». Me dijeron de diversas maneras que era un maleante, deprimido, anoréxico o con trastornos de ansiedad, pero nunca se me ofreció ninguna ayuda.

En virtud de estar al otro lado del mundo, mi médico de cabecera de Australia escuchaba sin ser enmarcado por lo que otros médicos habían escrito. Me derivaron a un especialista dentro de dos meses y me diagnosticaron por biopsia con enfermedad celíaca dentro de los seis meses de llegar. Al adoptar la dieta sin gluten requerida, descubrí que la mayoría de mis síntomas más debilitantes y problemas asociados se volvieron más manejables.

Este diagnóstico también coincidió con la introducción de la Ley de discriminación por discapacidad, que preveía ajustes razonables y protección en caso de divulgación. Este cambio culminó para mí cuando British Airways me nombró a través de su programa «Positive about Disability», como Líder Senior, Desarrollo y Cambio de la Organización y como Psicólogo Senior en su Foro de Liderazgo.

El DDA es claramente importante, pero la realidad en nuestros lugares de trabajo es que los gerentes cambian constantemente, y cada vez que esto sucede requiere un nuevo acto de divulgación de información sensible. Gestionar la imprevisibilidad de la respuesta es una demanda importante. He constatado que sólo en el 30% de los casos de revelación de información esta respuesta es amable y útil; el 30% puede expresar compasión pero no comprender en la práctica cómo responder; el 30% es incivil; el 10% es francamente abusivo.

Manteniendo la línea
Mi experiencia de vida como persona con discapacidad ha sido cooptada regularmente por organizaciones, con requisitos para agregar responsabilidad de «Diversidad e Inclusión» a mi trabajo diario. Desde una etapa relativamente temprana de mi carrera, esto significó que tuve acceso a los datos salariales, que demostraron claramente la gravedad de la disparidad en la remuneración de las mujeres (por no hablar de la desigualdad relacionada con la raza y la discapacidad). En un caso, había una discrepancia tan grande en la remuneración entre mi salario y el salario pagado a un hombre no discapacitado que hacía el mismo trabajo con las mismas calificaciones de rendimiento, que me puse en contacto con la Comisión de Igualdad de Oportunidades. Me dijeron que a menos que se ganara un caso en un Tribunal Laboral, no había nada que pudieran hacer. Después de mucho examen de conciencia, decidí presentar una demanda de igualdad de remuneración en el Tribunal de Trabajo, ya que sentía que mi silencio me haría cómplice. Las partes están obligadas a intentar una resolución y después de 18 meses en el Tribunal acepté un acuerdo. Experimenté lo psicológicamente debilitante que es ser un demandante, y aprendí tanto el costo humano como las limitaciones en el impacto cuando un sistema regulatorio requiere que los individuos lideren en asuntos de cambio social.

Superé esta experiencia con el apoyo emocional de mis hermanas, un excelente representante sindical experto en igualdad, el conocimiento y los fondos para encargar al abogado Nick Smith, ahora de Guildhall Chambers, y el seguro de salud para pagar el apoyo psicológico. Para mí está claro que la ‘resiliencia’ es una característica de tales recursos sociales, no de carácter individual. Me ofende la retórica actual que no reconoce esto y, posteriormente, culpa a las víctimas.

Esta experiencia vivida informó profundamente mi práctica posterior. Aumentar la equidad en el trabajo a través de la reparación de las causas sociales de angustia para mejorar el bienestar individual y la productividad de la organización se convirtió en mi prioridad en mis funciones ejecutivas y ha sido la base de mi contribución como Director del Consejo de Trabajo y Salud. Me ofrecí como voluntario en la Sociedad Psicológica Británica, como presidente fundador del grupo de trabajo y políticas de salud y representando a la Sociedad en la revisión del Departamento de Salud de denuncias en el NHS, para garantizar que esta evidencia se compartiera más ampliamente. Desde entonces, se ha incorporado en las directrices de NIZA y está informando al examen de las normas de gestión de la HSE y al Comité de Derechos Humanos de las Naciones Unidas. También he estado abogando por la igualdad y la transparencia salarial, incluida la dirección de las respuestas de consulta de BPS a preguntas sobre igualdad salarial.

Cuando miro las fotografías de mí en dos me mostraron que me encantaba el jardín. Todavía lo hago: mi atención infantil a nutrir el entorno natural se ha mantenido conmigo hasta la edad adulta. Paralelamente a los ataques al planeta de los que todos somos responsables, hemos visto la proliferación de entornos psicológicos que dañan el espíritu humano. Me comprometo a usar lo que sabemos para diseñar mejores entornos psicosociales. Estos son entornos que trabajan con nuestra humanidad y que celebran nuestra dependencia unos de otros. También deben tratar de inhibir esa demagogia mortal que acecha en todas nuestras mentes. Ha sido el trabajo de toda una vida y el trabajo del que estoy orgulloso de continuar durante todo el tiempo que pueda.

La Dra. Joanna Wilde es Psicóloga Colegiada y Científica Colegiada, y miembro de la Sociedad Psicológica Británica. Ha tenido una carrera ejecutiva de 25 años en cambio organizacional y bienestar en organizaciones como Rio Tinto, Hewlett Packard y British Airways. Paralelamente, ha proporcionado una práctica psicojurídica privada gratuita para víctimas de desventajas y discriminación. Ha contribuido activamente a la estrategia de influencia de la política de justicia social de la Sociedad.