Resumen

El concepto completamente nuevo de Beijerinck, lanzado en 1898, de un contagio vivum fluidum filtrable que se multiplicaba en estrecha asociación con el metabolismo del huésped y se distribuía en vasos de floema junto con nutrientes vegetales, no coincidía con la teoría de gérmenes bacteriológicos prevaleciente en ese momento. En ese momento, no existían herramientas y conceptos para manejar un tipo de agente tan nuevo (los virus). La idea novedosa de Beijerinck, por lo tanto, no revolucionó la ciencia biológica ni alteró inmediatamente la comprensión humana de las enfermedades contagiosas. Así es como persistió el dogma bacteriológico, expresado por Loeffler y Frosch al mostrar la filtrabilidad de un virus animal (1898), y especialmente por Ivanovsky que ya en 1892 había detectado la filtrabilidad del agente del mosaico del tabaco, pero siguió buscando un microbio y finalmente (1903) reclamó su multiplicación en un medio artificial. El dogma también fue fuertemente defendido por Roux en 1903 cuando escribió la primera revisión sobre virus, a la que llamó «los llamados microbios» invisibles», que sin saberlo incluían el agente de la pleuroneumonía bovina, pero que mucho más tarde demostró ser causado por un micoplasma. En 1904, Baur fue el primero en defender firmemente la visión química de los virus. Pero la incertidumbre sobre la verdadera naturaleza de los virus, con sus similitudes con las enzimas y los genes, continuó hasta la década de 1930, cuando por fin se aislaron partículas del virus del mosaico del tabaco como una proteína similar a una enzima (1935), que pronto se caracterizaría mejor como una nucleoproteína (1937). Los estudios de virus fisicoquímicos fueron un elemento clave para activar la biología molecular, que proporcionaría medios adicionales para revelar la verdadera naturaleza de los virus «en el umbral de la vida». La visión de Beijerinck de 1898 no fue apreciada ni verificada durante su vida. Pero Beijerinck ya tenía una idea clara del mecanismo detrás de los fenómenos que observó. Los avances en virología y biología molecular desde 1935 indican lo cerca que Beijerinck (e incluso Mayer, el predecesor de Beijerinck en la investigación del mosaico del tabaco) había estado de la marca. La historia de la investigación sobre el mosaico del tabaco y los compromisos de Mayer, Beijerinck y otros demuestran que el progreso en la ciencia no es solo una cuestión de mera tecnología, sino también de filosofía. La caricatura de Raemaekers Mayer, inspirada en Beijerinck, representa artísticamente la cuestión crucial sobre la fiabilidad de nuestras imágenes de la realidad y sobre el alcance de nuestra interferencia tecnológica con la naturaleza.

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