En un cálido fin de semana de primavera en mayo de 1778, un general adolescente interrumpió una extravagante fiesta organizada por oficiales británicos, lo que llevó a un concurso de ingenio con una fuerza superior. No hubo mucha batalla, pero la acción en Barren Hill, al noroeste de Filadelfia, fue un ejemplo clásico de las maniobras militares europeas del siglo XVIII llevadas a cabo en suelo estadounidense.

Durante el invierno de 1777, el ejército británico había ocupado la capital de las colonias rebeldes, Filadelfia, mientras que el Ejército Continental del General George Washington temblaba y pasaba hambre en Valley Forge. Luego, a principios de mayo de 1778, espías de Filadelfia le informaron de que los británicos se estaban preparando para evacuar la ciudad. Washington solo podía esperar que estuviera obteniendo el valor de su dinero por esta inteligencia, su cuenta de gastos incluía el artículo: «A los Servicios Secretos durante la retención del Enemigo. de Filadelfia…$6,170.»Esa suma era igual a seis meses de paga por unos 150 soldados en su ejército.

La respuesta de Washington a esa inteligencia fue enviar una fuerza fuerte a través del río Schuylkill para proteger Valley Forge y desalentar a los grupos de asalto británicos de llevarse suministros del campo, como las 2.000 ovejas y ganado que se habían apropiado en diciembre. Los 2.200 hombres y cinco cañones que separó para la misión serían comandados por el General de División Marie Joseph Paul Yves Roch Gilbert du Motier, marqués de la Fayette.

Lafayette, como los estadounidenses conocían al marqués, era una niña de 19 años delgada y pelirroja que ya había estado casada durante tres años. Tenía una hija de 19 meses en su casa en Francia, y su esposa de 17 años estaba esperando otro bebé. Para el joven francés, luchar contra los ingleses había sido una tradición familiar durante generaciones; 300 años antes de que naciera, un Gilbert Motier había montado junto a Juana de Arco como mariscal de Francia. En 1759, cuando Lafayette tenía 2 años, su padre había sido cortado por la mitad por una bala de cañón en la Batalla de Minden durante la Guerra de los Siete Años. En los recién declarados y aún asediados Estados Unidos de América, Lafayette probablemente esperaba encontrarse con William Phillips, el oficial que comandaba la artillería que mató a su padre. Eventualmente se enfrentaría a la unidad de Phillips en la Batalla de Charlestown en 1781, pero Phillips había muerto de fiebre antes de que Lafayette pudiera dispararle.

Poco después de que las 13 Colonias declararan la independencia de Gran Bretaña, Lafayette se acercó a Silas Deane, un agente estadounidense en París, y le ofreció sus servicios. Lafayette insinuó que podía ayudar a los estadounidenses a obtener ayuda militar de Francia, pero dijo que su familia no le permitiría unirse al Ejército Continental a menos que fuera nombrado general. Deane mordió el anzuelo e hizo una promesa no autorizada. Lafayette luego compró un barco de 220 toneladas con dos cañones y una tripulación de 30 para navegar a América del Norte. El precio de venta era de 112.000 libras. Pagó 40 libras en efectivo y prometió discutir el saldo con su gerente financiero.

El rey Luis XVI desaprobó que los nobles franceses ayudaran a los rebeldes contra un rey, y envió un mensajero a Burdeos para convencer a Lafayette de que no se fuera, pero el mensajero perdió el barco. El rey también emitió un edicto prohibiendo a los oficiales franceses ir a las colonias británicas sin su permiso y ordenó a todos los oficiales que ya se dirigieran allí que regresaran, » notablemente el señor Marqués de la Fayette.»Se suponía que se enviaría una copia del edicto por barco para interceptar a Lafayette, pero un burócrata del Ministerio Marítimo la devolvió a la Oficina de Guerra porque no se presentó por triplicado, como era necesario.

El barco de Lafayette se detuvo brevemente en España, donde un representante de su familia lo alcanzó y lo envió de vuelta a Francia en carruaje. En Burdeos, sin embargo, otro francés prometió el rango de general por Deane persuadió a Lafayette para que regresara a su barco. Con agentes tanto del rey como de su familia buscándolo, Lafayette se disfrazó de mensajero e hizo el deber de jinete de correos para regresar a su barco en España. Finalmente llegó a Charlestown, Carolina del Sur, sin dinero. Aseguró su barco con una compañía estadounidense, y poco después de que se firmaran los papeles, el barco naufragó misteriosamente en un bar cerca de Charlestown. Lafayette cobró el seguro y se dirigió a Filadelfia.

El número de oficiales franceses que solicitaban comisiones estaba empezando a molestar al Congreso Continental, y Lafayette recibió una fría recepción cuando llegó a Filadelfia en julio de 1777. El Congreso, sin embargo, también estaba tratando de convencer a los franceses para que apoyaran la Revolución, y como Lafayette estaba dispuesto a servir sin salario y pagar sus propios gastos, lo inscribió. Washington lo llevó a cenar y le permitió revisar el ejército, que estaba acampado en las Cataratas de Schuylkill. Lafayette siguió suplicando que comandara una división, dando a entender que le gustaría atacar Canadá. Washington comenzó a irritarse, pero el joven general de división francés lo hizo bien en algunas acciones de exploración. Fue herido mientras comandaba una retirada de combate en la Batalla de Brandywine el 11 de septiembre, y cautivó a todos. En noviembre, el Congreso votó a Lafayette al mando de una división.

En Valley Forge el 5 de mayo de 1778, Washington convocó a Lafayette, le dijo que Francia había declarado una alianza oficial con los Estados Unidos contra Gran Bretaña, y lo besó en ambas mejillas. Luego vino la decisión de enviar una fuerza a través del Schuylkill con Lafayette a cargo.

Los británicos también tenían espías en Filadelfia. Se enteraron de que los estadounidenses estaban en movimiento, y quién los lideraba. No había nada que a los generales británicos les hubiera gustado más que avergonzar a la nueva alianza franco-americana capturando al famoso soldado francés.

«El niño no puede escapar de mí», escribió el Teniente General Lord Charles Cornwallis. Igualmente seguro de atrapar a Lafayette, el Teniente General Sir Henry Clinton invitó a las belles de la sociedad Leal de Filadelfia a una cena propuesta para conocer al glamoroso joven francés. Se rumoreaba que un barco rápido estaba listo para llevar al prisionero a Londres después de la fiesta.

Sin saber que era considerado presa de primera, Lafayette vadeó el Schuylkill en Swede’s Ford en Norristown el viernes 18 de mayo, y llevó a sus tropas al sur de Barren Hill, un sitio seleccionado porque se podía ver desde el punto más alto de Valley Forge. Allí, colocó la brigada de Nuevo Hampshire del General de Brigada Enoch Poor y la artillería en terrenos altos justo al oeste de la Iglesia Luterana de San Pedro, mirando hacia el sur. El flanco izquierdo de la división estaba ubicado en algunas casas de piedra en Ridge Road, cerca de Barren Hill Road. El flanco derecho bordeaba acantilados empinados a lo largo del Schuylkill. La milicia de Pensilvania de 600 hombres del General de Brigada James Potter fue enviada al norte para vigilar la carretera desde Whitemarsh. La compañía del capitán Allan McLane de Delaware fue asignada para vigilar la Carretera de Cresta hacia el sur. Con McLane había 50 indios Oneida actuando como exploradores. Esa noche, los Oneidas practicaron tiro con arco y flecha en un enjambre de murciélagos en el edificio vacío de la iglesia de piedra de 17 años de antigüedad.

En Filadelfia, Clinton acababa de ser nombrado para suceder al general Sir William Howe como comandante en jefe de las fuerzas británicas en América. Howe se preparaba para irse a Inglaterra, y 22 de sus oficiales gastaron 140 libras cada uno para organizar una extravagante fiesta de despedida. Llamaron al evento Meschianza, que según ellos significaba una mezcla o popurrí, y lo celebraron en la mansión del difunto Joseph Wharton, justo al sur de la ciudad, con césped que barría 1.000 yardas hasta el río Delaware. A las 3: 30 p. m.del 18 de mayo, los invitados se reunieron en Knight’s Wharf, río arriba desde los límites del norte de la ciudad. Una flotilla de barcazas, decoradas con banderas y banderines, llevó a los juerguistas más allá de la costa de la ciudad, mientras los cañones saludaban, las multitudes aplaudían y las bandas en los barcos tocaban «Dios salve al Rey».»Las mujeres vestían trajes medievales especialmente diseñados, y hombres y caballos vestidos al estilo del Rey Arturo jugaban en el césped. Había un enorme buffet, bailando en un salón con espejos, 20 exhibiciones de fuegos artificiales diferentes a partir de las 10 p. m., una cena de medianoche con 430 lugares con 1,200 platos, en total, la fiesta más ostentosa organizada en Filadelfia hasta ese momento, y posiblemente desde entonces.

El capitán McLane, un cuss colonial independiente que era lo suficientemente rico como para equipar y pagar a sus soldados de su propio bolsillo, decidió divertirse un poco. Justo antes del amanecer, él y algunos de sus 150 hombres, apoyados por una compañía de dragones, abandonaron Barren Hill y galoparon más allá de los emplazamientos británicos espaciados a lo largo de Wissahickon Creek al noroeste de Filadelfia y, en una línea al norte de la ciudad, simularon un ataque arrojando ollas de hierro explosivas de pólvora y chatarra. Los centinelas británicos respondieron con mosquetes y cañones.

Los civiles leales a Filadelfia en la lujosa fiesta a menos de dos millas al sur se asustaron por las explosiones distantes. Los oficiales británicos aseguraron a los preocupados invitados que el ruido era parte del entretenimiento, mientras enviaban silenciosamente órdenes frenéticas y causaban una confusión militar inútil. La juerga finalmente se rompió a las 4: 30 a.m. Los oficiales de alto rango británicos no deben haber descansado mucho el sábado, ya que planearon la jugada contra el general Boy de Washington.

A las 10:30 p. m. del 19 de mayo, el General de División Británico James Grant dejó Filadelfia con 5.500 Casacas Rojas y mercenarios alemanes, y 15 cañones. Grant desdeñó al ejército estadounidense y una vez anunció en el Parlamento que podía «marchar de un extremo al otro del continente con 5.000 hombres.»Por ahora, sin embargo, todo lo que tenía que hacer era dirigirse al norte de la ciudad, girar a Whitemarsh, bajar al asentamiento crossroads de Plymouth Meeting, llamado así por una casa de reuniones cuáquera de 1703, y cortar la ruta de retiro estadounidense. Sus veteranos de batalla hicieron la marcha de 20 millas al amanecer.

En otro lugar, el Gral. de Div. Charles» No Flint » Grey lideraba a 2.000 granaderos británicos y un pequeño contingente de dragones por Germantown Road para golpear el flanco izquierdo de Lafayette en la cresta; las curvas de Germantown Road y Ridge Road están a menos de una milla de distancia en la Iglesia de San Pedro. Grey era odiado por los estadounidenses debido a su devastador ataque sorpresa a los continentales dormidos en Paoli el otoño anterior. Se había ganado su apodo al recoger los pedernales de los mosquetes de sus hombres para asegurarse de que no pudieran disparar durante ese ataque, dejando que mataran a los estadounidenses con sus bayonetas.

Otros 2.000 casacas rojas fueron destinados a marchar por Ridge Road para enfrentarse a los estadounidenses en Barren Hill y atraparlos contra el río. Ese cuerpo fue dirigido por Clinton y Howe.

El amanecer del 20 de mayo, cuando columnas de soldados británicos subían por Ridge Road, había niebla e inusualmente cálido. Su avanzada guardia montada, trotando hacia adelante, se topó con los 50 Oneidas pintados de guerra. Los Oneidas, que nunca antes habían luchado contra los soldados de caballería, whooped, el Británico caballos criados y cada grupo sabiamente dio la vuelta y rápidamente se fue a otro lado. Sin embargo, la conmoción alertó a los soldados de McLane. Capturaron a dos granaderos británicos en el grupo de avanzada, y los interrogaron sobre los planes del enemigo.

La milicia superada en número de Potter detectó el acercamiento de Grant y se retiró, pero se olvidó de informar a Lafayette de que el enemigo estaba en camino. Recibió una advertencia de Whitemarsh cuando un capitán Stone (algunas fuentes lo llaman Stoy) de la milicia fue despertado en su casa por los pasos de regulares británicos que pasaban. El emocionado capitán saltó desnudo de la cama, saltó por una ventana trasera y corrió hacia una Colina Estéril. Se desplomó de agotamiento cerca de la Reunión de Plymouth, pero jadeó su mensaje a un ciudadano, conocido como Rudolph Bartle o Richard Bartleson, que corrió el resto del camino para alertar a Lafayette. La inteligencia también vino de McLane, que corrió de regreso a Barren Hill después de dejar una compañía de fusileros para hacer contacto con la fuerza de Clinton en la cresta y luchar contra una acción retardadora.

Los británicos ahora tenían alrededor de 10.000 hombres maniobrando para atrapar a las 2.200 tropas continentales en una envoltura de pinzas, con el río a sus espaldas. Lafayette sabía que no tenía los números ni la posición para enfrentarse a un ejército que lo superaba en número de 5 a 1. También sabía, sin embargo, que otro camino conducía más allá de Spring Mill a Matson’s Ford, un cruce de río en la actual ciudad de Conshohocken. El camino pasaba por un terreno rocoso y boscoso, bajo y fuera de la vista del enemigo.

Los soldados estadounidenses habían estado perforando en Valley Forge desde marzo bajo la dirección del Mayor General prusiano Barón Friedrich von Steuben. Entre otras cosas, habían aprendido a retirarse rápidamente en columnas de pelotón ordenadas y compactas, al estilo europeo. Lafayette ahora pondría a prueba su recién descubierta disciplina. Estableció con calma una pequeña retaguardia alrededor de la iglesia, envió cabezas de columnas con banderas para simular el inicio de un ataque contra Grant, y retiró la mayor parte de su fuerza a través del Schuylkill en el Vado de Matson. Cuando Clinton y Grant movieron sus fuerzas hacia adelante para cerrar la trampa, se sintieron consternados al chocar entre sí. Los estadounidenses se habían salido de las pinzas.

Los británicos alcanzaron a las últimas unidades estadounidenses en el cruce del río. Se produjo una breve escaramuza en la que nueve estadounidenses murieron o fueron capturados, mientras que los británicos contaron dos muertos y siete heridos.

Lafayette formó rápidamente sus hombres y cañones a lo largo de la orilla oeste del río Schuylkill. Juzgando que sería suicida intentar un asalto a través del río, los británicos se dieron la vuelta y marcharon de regreso a Filadelfia, calientes y agotados. Al sacar a su pequeña división de una trampa frente a probabilidades de 5 a 1, el general francés adolescente había burlado y humillado a algunos de los mejores generales británicos.

Los historiadores han cuestionado desde entonces la sabiduría de la decisión de Washington de enviar un contingente tan grande en la arriesgada misión a Barren Hill. Para los militares, sin embargo, la retirada suave de Lafayette era una pista de que un nuevo Ejército Continental profesional había surgido de Valley Forge, uno que tenía la oportunidad de enfrentarse al poderoso ejército británico y ganar la independencia para las colonias americanas. Tendría una mayor oportunidad de demostrar su temple un mes más tarde en la Corte de Monmouth.