Vi er alle forskellige i, hvor meget empatisk hjerneaktivitet vi oplever som reaktion på at være vidne til en anden i smerte. For eksempel, hospitalslæger, der regelmæssigt udsættes for andres lidelser, har en tendens til at vise et dæmpet svar – måske en pragmatisk nødvendighed for at klare jobbet, og kan undervejs forklare Blas-galgenhumoren set i erhvervet. Hvis disse forskelle findes inden for et job, forekommer de måske også inden for et livsstilsvalg, såsom en, der involverer at lege med og give samtykke til smertefulde aktiviteter, såsom trældom, disciplin, dominans, underkastelse, sadisme og masochisme, typisk forkortet til BDSM.som de rapporterer i Neuropsychologia, undersøgte Siyang Luo ved Sun Yat-Sen University og Jinan University dette problem ved først at køre en foreløbig online undersøgelse på et kinesisk BDSM-forum, hvor de fandt ud af, at kvindelige underdanige på tværs af køn og BDSM-roller viste de klareste forskelle fra kontroller med hensyn til, at de havde et formindsket svar på andres smerter og lavere score på aspekter af et empatispørgeskema. (Kvindelige doms viste ikke et pålideligt andet svar på smerte, og mandlige BDSM-udøvere adskiller sig næppe fra kontroller.32 af disse kvindelige underdanige udøvere sammen med 32 kvindelige kontroller i deres laboratorium, hvor de målte deres elektriske hjerneaktivitet med EEG (elektroencefalografi), mens de så billeder af ansigter med enten neutrale eller smertefulde udtryk. De selvidentificerede underdanige deltagere fandt smertefulde udtryk mindre ubehagelige og intense end kontroller, og da billederne blev indrammet i en BDSM-sammenhæng, fandt de dem også sjovere og vækkende og gentog løst det, der blev foreslået af online-eksperimentet.

EEG-dataene viste, at en tidlig negativ stigning i hjerneaktivitet i frontalloberne (kaldet N1) var større for kontrollerne, da de så smertefulde versus neutrale stimuli, og mere, da deltageren fandt billederne særligt ubehagelige. Men for de underdanige var N1 ens i begge tilfælde. Tidligere forskning har impliceret N1 i registrering af truende oplysninger, som det, der er angivet i et bange ansigt, så dette kunne antyde, at underdanige så mindre trussel, forståelig givet underdanig praksis, der villigt inkorporerer smerte.

I mellemtiden blev en positiv stigning i hjerneaktivitet, også i frontalloberne (kaldet P2), som normalt er forbundet både med smerte og følelsesbehandling, fladt i underdanige deltagere, når de så generisk smerte – hvilket igen tyder på mindre empatisk respons. Imidlertid, når man ser BDSM-relaterede billeder, deres P2 var faktisk større end kontroller, og dette korrelerede med deres subjektive ophidselsesvurderinger, hvilket antyder, at hjernens respons fangede deres interesse for smerte snarere end nød. Et tredje hjernebølgesignal, også forbundet med følelsesbehandling (“LPP” i parietallappen), viste også en dæmpning i den underdanige gruppe, hvilket bekræftede sagen for en svækkelse af empatisk respons.Luo og Jang målte også deres deltageres daglige empati med hensyn til, hvordan de relaterede til andre mennesker. Igen havde den underdanige gruppe signifikant lavere empati score end kontroller, centreret om lavere rapporteret evne til at tage forskellige perspektiver – f.eks. “Jeg har svært ved at se ting fra den anden fyrs synspunkt.”

denne undersøgelse er begrænset til en undergruppe af mennesker, der praktiserer BDSM, og implicerer ikke det bredere felt. Det faktum, at virkningerne oprindeligt blev opdaget for kvinder, ikke mænd, kan afspejle det faktum, at mænd har tendens til at være mindre empatiske til at begynde med. Og online-undersøgelsens identifikation af underdanige praktikere, snarere end dominerende, som at have lavere end normal empati og et atypisk svar på smerte, kunne afspejle, at dette er undergruppen af mennesker, der villigt udsætter sig for smerteoplevelse, som kunne være densensibiliserende, eller fordi denne gruppe består af individer, der startede mindre sensibiliserede.

dette sidste spørgsmål er et punkt at understrege – fordi vi ikke ved, om den slags person, der er tiltrukket af underdanig praksis, er forskellig fra normen, viser undersøgelsen ikke, at praktiserende BDSM forårsager ændringer i empati. Men at forskellene kunne produceres ved praksis er bestemt konceptuelt muligt, både fra de generelle principper for hjernens plasticitet og fra mere specifik indsigt fra smertevidenskab. At arbejde i en smertehåndteringstjeneste i løbet af sommeren har ikke efterladt mig nogen tvivl om, at vores forhold til smerte er formet af psykologiske faktorer, og kan ændre sig over tid. Mere forskning vil være nødvendig for at fortælle, om dette er tilfældet her.

Hvis underdanig praksis forårsagede empatiske ændringer, ville denne sag? På den ene side dikterer vores neurale empatiske reaktioner ikke vores moralske kapacitet – vi antager ikke, at læger på akutafdelingen er mindre omsorgsfulde end børsmæglere, selvom de er mindre følsomme over for nogen, der lider af en skade. Nogle hævder endda, at det at være bundet til reaktiv empati er en moralsk tilstand, som vi ville gøre klogt i at give afkald på. På den anden side, som vi dækkede her på The Digest for nylig, der er beviser, der forbinder neurale empatiske reaktioner til selv meget konkrete altruistiske beslutninger som at donere en nyre til en fremmed. Også, hvis de lavere træk empati score blandt BDSM praktikere var et produkt af deres seksuelle praksis, dette ville velsagtens være værd at reflektere over, da det kunne have potentielle konsekvenser for kvaliteten af deres relationer.

—Empathy in female submissive BDSM practitioners

Alex Fradera (@alexfradera) is Staff Writer at BPS Research Digest