An einem warmen Frühlingswochenende im Mai 1778 unterbrach ein jugendlicher General eine extravagante Party britischer Offiziere, was zu einem Wettbewerb des Verstandes mit einer überlegenen Kraft führte. Es gab nicht viel von einer Schlacht, aber die Aktion bei Barren Hill, nordwestlich von Philadelphia, war ein klassisches Beispiel für das europäische Militärmanöver des 18.Im Winter 1777 hatte die britische Armee die Hauptstadt der rebellierenden Kolonien, Philadelphia, besetzt, während General George Washingtons Kontinentalarmee in Valley Forge zitterte und verhungerte. Dann, Anfang Mai 1778, brachten ihm Spione aus Philadelphia die Nachricht, dass die Briten sich auf die Evakuierung der Stadt vorbereiteten. Washington konnte nur hoffen, dass er für diese Aufklärung auf seine Kosten kam — sein Spesenkonto enthielt den Punkt: „An Geheimdienste während des Feindes. von Phila…$6.170.“ Diese Summe entsprach sechs Monatsgehältern für etwa 150 Soldaten in seiner Armee.Washingtons Antwort auf diese Geheimdienstinformationen bestand darin, eine starke Streitmacht über den Schuylkill River zu schicken, um Valley Forge zu schützen und britische Überfallparteien davon abzuhalten, Vorräte wie die 2.000 Schafe und Rinder, die sie sich im Dezember angeeignet hatten, vom Land zu tragen. Die 2.200 Mann und fünf Kanonen, die er für die Mission loslöste, wurden von Generalmajor Marie Joseph Paul Yves Roch Gilbert du Motier, Marquis de la Fayette, kommandiert.

Lafayette, wie die Amerikaner den Marquis kannten, war ein dünner, rothaariger 19-Jähriger, der bereits seit drei Jahren verheiratet war. Er hatte eine 19 Monate alte Tochter zu Hause in Frankreich, und seine 17-jährige Frau erwartete ein weiteres Baby. Für den jungen Franzosen war der Kampf gegen die Engländer seit Generationen eine Familientradition; 300 Jahre vor seiner Geburt war ein Gilbert Motier als Marschall von Frankreich neben Jeanne d’Arc geritten. 1759, als Lafayette 2 Jahre alt war, war sein Vater in der Schlacht von Minden während des Siebenjährigen Krieges von einer Kanonenkugel in zwei Hälften geschnitten worden. In den neu erklärten und immer noch umkämpften Vereinigten Staaten von Amerika hoffte Lafayette wahrscheinlich, William Phillips zu treffen, den Offizier, der die Artillerie befehligte, die seinen Vater tötete. Er würde schließlich in der Schlacht von Charlestown 1781 gegen Phillips ‚Einheit antreten, aber Phillips war an Fieber gestorben, bevor Lafayette ihn erschießen konnte.Nicht lange nachdem die 13 Kolonien ihre Unabhängigkeit von Großbritannien erklärt hatten, wandte sich Lafayette an Silas Deane, einen amerikanischen Agenten in Paris, und bot seine Dienste an. Lafayette deutete an, dass er Amerikanern helfen könnte, militärische Hilfe von Frankreich zu bekommen, sagte aber, dass seine Familie ihm nicht erlauben würde, der Kontinentalarmee beizutreten, es sei denn, er wurde zum General ernannt. Deane nahm den Köder und machte ein unbefugtes Versprechen. Lafayette kaufte dann ein 220-Tonnen-Schiff mit zwei Kanonen und einer 30-köpfigen Besatzung, um nach Nordamerika zu segeln. Der Preis lag bei 112.000 Livres. Er zahlte 40 Livres in bar und versprach, den Restbetrag mit seinem Finanzmanager zu besprechen.König Ludwig XVI missbilligte, dass französische Adlige Rebellen gegen einen König halfen, und schickte einen Kurier nach Bordeaux, um Lafayette davon abzuhalten, das Schiff zu verlassen, aber der Kurier verfehlte das Schiff. Der König erließ auch ein Edikt, das es französischen Offizieren verbot, ohne seine Erlaubnis in die britischen Kolonien zu gehen, und befahl allen Offizieren, die bereits dorthin gingen, zurückzukehren „, insbesondere M. le Marquis de la Fayette.“ Eine Kopie des Edikts sollte per Schiff geschickt werden, um Lafayette abzufangen, aber ein Bürokrat im Seeministerium gab sie an das Kriegsministerium zurück, weil sie nicht wie erforderlich in dreifacher Ausfertigung eingereicht wurde.

Lafayettes Schiff hielt kurz in Spanien an, wo ein Vertreter seiner Familie ihn einholte und ihn mit der Kutsche nach Frankreich zurückschickte. In Bordeaux versprach jedoch ein anderer Franzose den Rang eines Generals von Deane und überredete Lafayette, zu seinem Schiff zurückzukehren. Als Agenten des Königs und seiner Familie nach ihm suchten, verkleidete sich Lafayette als Kurier und leistete als Postfahrer Dienst, um zu seinem Schiff in Spanien zurückzukehren. Er erreichte schließlich Charlestown, S.C., aus Geld. Er versicherte sein Schiff bei einer amerikanischen Firma, und kurz nachdem die Papiere unterschrieben waren, Das Schiff wurde auf mysteriöse Weise in einer Bar in der Nähe von Charlestown zerstört. Lafayette sammelte die Versicherung und ging nach Philadelphia.Die Zahl der französischen Offiziere, die sich um Kommissionen bewarben, begann den Kontinentalkongress zu ärgern, und Lafayette erhielt einen kalten Empfang, als er im Juli 1777 in Philadelphia ankam. Der Kongress versuchte jedoch auch, die Franzosen zur Unterstützung der Revolution zu bewegen, und da Lafayette bereit war, ohne Gehalt zu dienen und seine eigenen Ausgaben zu bezahlen, unterschrieb er ihn. Washington nahm ihn zum Abendessen mit und ließ ihn die Armee überprüfen, die an den Wasserfällen von Schuylkill lagerte. Lafayette flehte immer wieder an, eine Division zu befehligen, und deutete an, dass er Kanada angreifen möchte. Washington begann irritiert zu werden, aber der junge französische Generalmajor machte einige Pfadfinderaktionen gut. Er wurde verwundet, als er am 11. September einen Kampfrückzug in der Schlacht von Brandywine befehligte, und er bezauberte alle. Im November wählte der Kongress Lafayette zum Kommandeur einer Division.Am 5. Mai 1778 rief Washington in Valley Forge Lafayette zusammen, teilte ihm mit, dass Frankreich ein offizielles Bündnis mit den Vereinigten Staaten gegen Großbritannien erklärt habe, und küsste ihn auf beide Wangen. Dann kam die Entscheidung, eine Streitmacht mit Lafayette über den Schuylkill zu schicken.

Die Briten hatten auch Spione in Philadelphia. Sie erfuhren, dass die Amerikaner in Bewegung waren und wer sie anführte. Es gab nichts, was die britischen Generäle lieber gehabt hätten, als die neue französisch-amerikanische Allianz durch die Gefangennahme des berühmten französischen Soldaten in Verlegenheit zu bringen.“Der Junge kann mir nicht entkommen“, schrieb Generalleutnant Lord Charles Cornwallis. Ebenso sicher, Lafayette zu schnappen, lud Generalleutnant Sir Henry Clinton die Belles of Philadelphias Loyalist Society zu einer vorgeschlagenen Dinnerparty ein, um den glamourösen jungen Franzosen zu treffen. Es wurde gemunkelt, dass ein schnelles Schiff bereit war, den Gefangenen nach der Party nach London zu bringen.Ohne zu wissen, dass er als Hauptbeute galt, durchfuhr Lafayette am Freitag, dem 18. Mai, den Schuylkill bei Swede’s Ford in Norristown und führte seine Truppen nach Süden zum Barren Hill, einem Ort, der ausgewählt wurde, weil er vom höchsten Punkt in Valley Forge aus gesehen werden konnte. Dort postierte er Brigadegeneral Enoch Poors New Hampshire Brigade und die Artillerie auf einer Anhöhe westlich der St. Peter’s Lutheran Church nach Süden. Die linke Flanke der Division befand sich an einigen Steinhäusern in der Ridge Road, in der Nähe der Barren Hill Road. Die rechte Flanke stieß an steile Klippen entlang des Schuylkill. Brigadegeneral James Potters 600 Mann starke Pennsylvania-Miliz wurde nach Norden geschickt, um die Straße von Whitemarsh aus zu bewachen. Captain Allan Mclanes Kompanie aus Delaware wurde beauftragt, die Ridge Road nach Süden zu überwachen. Mit McLane waren 50 Oneida-Indianer als Pfadfinder tätig. In dieser Nacht hielten die Oneidas Bogen- und Pfeilübungen auf einem Schwarm Fledermäuse in dem leeren 17 Jahre alten Steinkirchengebäude ab.In Philadelphia war Clinton gerade zum Nachfolger von General Sir William Howe als Oberbefehlshaber der britischen Streitkräfte in Amerika ernannt worden. Howe bereitete sich auf die Abreise nach England vor, und 22 seiner Offiziere gaben jeweils 140 Pfund ein, um eine extravagante Abschiedsparty zusammenzustellen. Sie nannten das Ereignis die Meschianza, von der sie behaupteten, sie bedeute eine Mischung oder ein Medley, und hielten es in der Villa des verstorbenen Joseph Wharton südlich der Stadt ab, mit Rasenflächen, die 1.000 Meter bis zum Delaware River reichen. Um 3:30 Uhr am 18.Mai versammelten sich die Gäste auf Knight’s Wharf, flussaufwärts von der nördlichen Stadtgrenze. Eine Flottille von Lastkähnen, geschmückt mit Fahnen und Ammer, trug die Nachtschwärmer an der Uferpromenade der Stadt vorbei, während Kanonen salutierten, Menschenmengen jubelten und Bands auf Schiffen spielten „God Save the King.“ Die Frauen trugen speziell entworfene mittelalterliche Kostüme, und Männer und Pferde, die im König–Arthur-Stil gekleidet waren, traten auf dem Rasen gegeneinander an. Es gab ein riesiges Buffet, Tanz in einer verspiegelten Halle, 20 verschiedene Feuerwerke ab 10 Uhr, ein Mitternachtsessen mit 430 Plätzen und 1.200 Gerichten — alles in allem die prunkvollste Party in Philadelphia bis zu diesem Zeitpunkt und möglicherweise seitdem.Captain McLane, ein unabhängiger kolonialer Fluch, der reich genug war, um seine Soldaten aus eigener Tasche auszurüsten und zu bezahlen, beschloss, Spaß zu haben. Kurz vor Sonnenaufgang verließen er und einige seiner 150 Männer, unterstützt von einer Kompanie Dragoner, Barren Hill und galoppierten an den britischen Stellungen entlang des Wissahickon Creek nordwestlich von Philadelphia vorbei und simulierten — auf einer Linie quer durch den Norden der Stadt — einen Angriff, indem sie explodierende Eisentöpfe mit Schießpulver und Altmetall fallen ließen. Britische Wachposten antworteten mit Musketen und Kanonen.Loyalist Philadelphia Zivilisten auf der verschwenderischen Party weniger als zwei Meilen südlich wurden von den entfernten Explosionen erschreckt. Britische Offiziere versicherten den besorgten Gästen, dass der Lärm Teil der Unterhaltung sei, während sie leise hektische Befehle abgaben und sinnlose militärische Verwirrung verursachten. Das Zechen brach schließlich um 4:30 Uhr auf.Die britischen Oberoffiziere dürften am Samstag nicht viel Ruhe gehabt haben, als sie den Umzug gegen Washingtons Generaljungen planten.

Um 10:30 Uhr am 19. James Grant verließ Philadelphia mit 5.500 Rotmänteln und deutschen Söldnern und 15 Kanonen. Grant verachtete die amerikanische Armee und hatte einmal im Parlament angekündigt, er könne „mit 5.000 Mann von einem Ende des Kontinents zum anderen marschieren.“ Im Moment musste er jedoch nur nördlich der Stadt fahren, nach Whitemarsh schwingen, zur Kreuzungssiedlung Plymouth Meeting — benannt nach einem Quäker—Gemeindehaus von 1703 – hinunterkommen und die amerikanische Rückzugsroute abschneiden. Seine kampfkundigen Veteranen machten den 20-Meilen-Marsch bei Sonnenaufgang.

An anderer Stelle, Maj. Gen. Charles „No Flint“ Grey führte 2.000 britische Grenadiere und ein kleines Kontingent von Dragonern die Germantown Road hinauf, um Lafayettes linke Flanke am Grat zu treffen; Die Kurven der Germantown Road und der Ridge Road liegen in der St. Peter’s Church weniger als eine Meile voneinander entfernt. Grey wurde von den Amerikanern wegen seines verheerenden Überraschungsangriffs auf Sleeping Continentals in Paoli im vergangenen Herbst gehasst. Er hatte sich seinen Spitznamen verdient, indem er die Feuersteine von den Musketen seiner Männer sammelte, um sicherzustellen, dass sie während dieses Angriffs nicht schießen konnten, und es ihnen überließ, die Amerikaner mit ihren Bajonetten abzuschlachten.

Weitere 2.000 Rotmäntel waren vorgesehen, um die Ridge Road hinauf zu marschieren, um die Amerikaner bei Barren Hill zu konfrontieren und sie gegen den Fluss zu fangen. Dieses Gremium wurde von Clinton und Howe geleitet.

Es war neblig und ungewöhnlich warm im Morgengrauen des 20.Mai, als Kolonnen britischer Soldaten die Ridge Road hinauf stapften. Ihre berittene Vorhut trabte voraus und stieß dann auf die 50 kriegsgemalten Oneidas. Die Oneidas, die noch nie zuvor gegen berittene Soldaten gekämpft hatten, huschten, die britischen Pferde zogen auf und jede Gruppe drehte sich weise um und ging schnell in die andere Richtung. Die Aufregung alarmierte Mclanes Soldaten, jedoch. Sie nahmen zwei britische Grenadiere in der Advance Party gefangen und befragten sie über die Pläne des Feindes.Potters zahlenmäßig unterlegene Miliz entdeckte Grants Annäherung und zog sich zurück, versäumte es jedoch, Lafayette darüber zu informieren, dass der Feind unterwegs war. Er erhielt eine Warnung von Whitemarsh, als ein Captain Stone (einige Quellen nennen ihn Stoy) der Miliz in seinem Haus durch die Schritte vorbeifahrender britischer Stammgäste geweckt wurde. Der aufgeregte Kapitän sprang nackt aus dem Bett, sprang aus einem hinteren Fenster und rannte nach Barren Hill. Er brach vor Erschöpfung in der Nähe von Plymouth Meeting zusammen, schnappte aber nach Luft seine Nachricht an einen Bürger, der entweder als Rudolph Bartle oder Richard Bartleson bekannt war, der den Rest des Weges lief, um Lafayette zu alarmieren. Informationen kamen auch von McLane, der nach dem Verlassen einer Kompanie von Schützen zurück nach Barren Hill raste, um Kontakt mit Clintons Streitkräften auf dem Grat aufzunehmen und eine verzögernde Aktion zu bekämpfen.Die Briten hatten jetzt etwa 10.000 Mann, die manövrierten, um die 2.200 kontinentalen Truppen in einer Zangenumhüllung mit dem Fluss im Rücken zu fangen. Lafayette wusste, dass er nicht die Zahlen oder die Position hatte, um eine Armee zu übernehmen, die ihm 5 zu 1 überlegen war. Er wusste jedoch auch, dass eine andere Straße an Spring Mill vorbei zu Matson’s Ford führte, einem Flussübergang in der heutigen Stadt Conshohocken. Die Straße führte über felsigen, bewaldeten Boden, der niedrig und außer Sichtweite des Feindes war.Die amerikanischen Soldaten bohrten seit März in Valley Forge unter der Leitung des preußischen Generalmajors Baron Friedrich von Steuben. Unter anderem hatten sie gelernt, sich schnell in kompakten, geordneten Zugkolonnen im europäischen Stil zurückzuziehen. Lafayette würde nun ihre neu gewonnene Disziplin auf die Probe stellen. Er richtete ruhig eine kleine Nachhut um die Kirche ein, schickte fahnentragende Kolonnenköpfe aus, um den Beginn eines Angriffs gegen Grant zu simulieren, und zog den Großteil seiner Streitkräfte bei Matsons Furt über den Schuylkill zurück. Als Clinton und Grant ihre Kräfte nach vorne bewegten, um die Falle zu schließen, Sie waren bestürzt, aufeinander zu stoßen. Die Amerikaner waren aus der Zange gerutscht.

Die Briten holten die letzten amerikanischen Einheiten an der Flussüberquerung ein. Es kam zu einem kurzen Gefecht, bei dem neun Amerikaner getötet oder gefangen genommen wurden, während die Briten zwei Tote und sieben Verwundete zählten.Lafayette bildete schnell seine Männer und Kanonen entlang des Westufers des Schuylkill. Die Briten gingen davon aus, dass es selbstmörderisch wäre, einen Angriff über den Fluss zu versuchen, drehten sich um und marschierten heiß und erschöpft zurück nach Philadelphia. Indem er seine kleine Division angesichts der 5: 1-Quote aus einer Falle befreite, hatte der französische General im Teenageralter einige der besten Generäle Großbritanniens überlistet und gedemütigt.Historiker haben seitdem die Weisheit der Entscheidung Washingtons in Frage gestellt, ein so großes Kontingent auf die riskante Mission nach Barren Hill zu schicken. Für Militärs war Lafayettes reibungsloser Rückzug jedoch ein Hinweis darauf, dass aus Valley Forge eine neue, professionelle Kontinentalarmee hervorgegangen war, die die Chance hatte, es mit der mächtigen britischen Armee aufzunehmen und die Unabhängigkeit für die amerikanischen Kolonien zu gewinnen. Es würde eine größere Gelegenheit bekommen, seinen Mut einen Monat später im Monmouth Court House zu beweisen.